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Nutrición

La verdad sobre los populares probióticos

¿Qué son y cuáles son sus beneficios?

Qué comer, qué ejercicios hacer... mide tus conocimientos con esta trivia, para una vida sana.

Estoy seguro que has visto esas propagandas en revistas y en la televisión que tratan de convencerte de que compres diversos tipos de yogur y otros productos que, “gracias a sus probióticos”, reclaman “corregir” la función del intestino o “fortalecer” tu sistema de defensa. ¿Qué son los probióticos y cuán ciertas son esas aseveraciones? En este artículo responderé a esas preguntas.

Mira también: Una dieta libre de gluten.

— Foto: Bon Appetit / Alamy

Las bacterias y el sistema digestivo

Uno de los aspectos más fascinantes de la medicina de los últimos años es el descubrimiento de que las bacterias que viven dentro del intestino del ser humano no son como se les llamaba en el pasado, simples “comensales”, sino que podrían constituir por sí mismas un órgano muy especializado.

Empecemos por los números. La cantidad de bacterias que existen en el cuerpo humano es inmensa. Se calcula que por cada célula humana que tenemos, 10 bacterias viven dentro de nuestro organismo, formando lo que se ha venido a denominar la microbiota (antiguamente llamada flora bacteriana). Las bacterias que constituyen la microbiota se distribuyen principalmente en la piel, nariz, boca, garganta, vagina e intestino grueso. Se estima que del 1% al 2% del peso corporal proviene de las bacterias que llevamos dentro del cuerpo (aproximadamente 3 a 5 libras).

¿Qué son los probióticos?

Por el tema que nos ocupa hoy —el de los populares probióticos—, nos concentraremos en la microbiota del intestino grueso.

Sin lugar a equivocarme, puedo decir que la ciencia está recién arañando la superficie del papel que cumple la microbiota intestinal en la salud y las enfermedades. Se tiene ya evidencia que la composición de esas bacterias tiene un rol importante en el desarrollo de la obesidad, la diabetes, la esclerosis múltiple y otras enfermedades crónicas del intestino grueso como la colitis ulcerativa. Se sabe incluso que la composición de la microbiota intestinal del anciano cambia de acuerdo al lugar de residencia y puede determinar la fortaleza o fragilidad del individuo.

Es en ese contexto que, desde hace muchos años, se ha tratado de manipular la composición de la microbiota intestinal, con la esperanza de poder “reforzar” ciertas funciones corporales o “corregir” ciertas alteraciones de las mismas y así es como en 1953 se creó el termino probiótico.

Se define como un probiótico al “suplemento alimenticio que contiene microbios vivos y que puede afectar beneficiosamente al organismo a través del mejoramiento del equilibrio microbiano intestinal”. En ese sentido, y debido a su alto contenido de bacterias que causan la acidificación y fermentación de la leche, los yogures han sido mercadeados como los probióticos “ideales”.

Los yogures contienen una mezcla de diversos tipos de bacterias, entre ellas destacan los Lactobacilos, las Bifidobacterias y algunas especies de Estreptococos, todas ellas habitantes normales de la microbiota intestinal.

¿Son beneficiosos?

Si bien es cierto que desde el punto de vista teórico es tentador pensar que esas bacterias nos van a traer muchos beneficios, la investigación médica seria y formal no ha podido demostrar fehacientemente que los probióticos tienen efectos beneficiosos. Sí se sabe que hay pocos efectos negativos (vea recuadro) y que pueden ser consumidos por las mujeres embarazadas y durante la lactancia.

Las investigaciones con probióticos se han encaminado principalmente a demostrar que son útiles en tratar las alergias y el asma en niños, las enfermedades inflamatorias intestinales, las infecciones intestinales y las vaginales, entre otras.

En un estudio muy completo —publicado en PEDIATRICS— para examinar el efecto de los probióticos sobre las alergias y el asma en los niños, investigadores norteamericanos demostraron que el uso temprano de esos productos tuvieron un cierto efecto beneficioso sobre las alergias de la piel (eczema), pero no tuvieron ningún efecto sobre el control del asma en los niños.

Es posible, sin embargo, que los probióticos ejerzan su mayor utilidad en el tratamiento y la prevención de las diarreas causadas por el consumo de antibióticos. Cuando una persona toma antibióticos, estos medicamentos no solamente matan las bacterias que causan la enfermedad, sino que también matan las bacterias de la microbiota. En esas condiciones, bacterias muy agresivas, como el Clostridium difficile pueden crecer y causar una grave infección intestinal. El uso de los probióticos pueden disminuir en 52% la frecuencia y severidad de ese tipo de diarreas.

En resumen, los probióticos son suplementos alimenticios que podrían tener algunos efectos beneficiosos, pero la ciencia no ha podido demostrar todas las bondades que nos anuncian las comerciales, no tienen la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés) y la European Food Safety Authority (EFSA), también ha rechazado su aprobación.

Entonces, para asegurarnos un adecuado equilibrio, simplemente debemos tratar de alimentarnos saludablemente con una dieta balanceada.

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