Los errores médicos son la tercera causa de muerte en EE.UU.

Las operaciones mal ejecutadas cuestan 250,000 vidas al año, después las enfermedades cardíacas y el cáncer.

Sala de operaciones de un hospital - Errores médicos

Más de 250,000 muertes al año son causadas por errores médicos. — Peter Cade/Getty Images

In English | ¿Nuestro sistema de salud quiere acabar con nosotros? Tal parece ser el caso, según un nuevo informe que reportó que más de 250,000 muertes al año son causadas por errores médicos mortales.

Para ponerlo en perspectiva, solo las enfermedades cardíacas y el cáncer matan a más personas en Estados Unidos que los errores médicos en hospitales y otros centros de cuidado de salud.

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Los fallos de seguridad y los errores no intencionales causaron un 70% más muertes en Estados Unidos que las enfermedades respiratorias crónicas, la tercera mayor causa de muerte según los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades). Las muertes por derrame cerebral, diabetes o la enfermedad de Alzheimer ni tan siquiera se aproximan a las muertes causadas por errores médicos.

La investigación publicada en la revista BMJ fue dirigida por Martin Makary, un profesor de cirugía de Johns Hopkins University School of Medicine. Los errores médicos, le comentó Makary al Washington Post, incluyen todo, desde errores de diagnóstico hasta destrezas inadecuadas, y problemas más sistémicos como los fallos de comunicación cuando los pacientes son transferidos de departamento.

"El problema se reduce a que las personas mueren a causa del cuidado que les brindan, en vez de a causa de la enfermedad por la cual buscan la atención médica", le dijo Makary al periódico.

Los investigadores de Hopkins analizaron cuatro grandes estudios de muertes médicas desde el 2000 hasta el 2008, incluidos dos realizados por agencias federales. El único estudio previo de muertes de pacientes a causa de errores fue en 1999 por el IOM (Instituto de Medicina), que estimó que los errores causaron hasta 98,000 muertes en Estados Unidos al año. Ese número, dijeron los investigadores, "es limitado y está obsoleto".

De hecho, los investigadores advirtieron que incluso el estimado de 251,000 de este informe podría ser bastante bajo. No hay una categoría separada para los errores médicos en los certificados de defunción, lo cual les hace difícil a los CDC rastrear este tipo de muerte. El estudio destacó que en uno de los casos una prueba mal ejecutada causó daño al hígado y consecuentemente insuficiencia cardíaca. La causa de muerte del paciente fue categorizada como cardiovascular, cuando en realidad fue un error médico.

Los autores del estudio solicitaron cambios en los certificados de defunción para poder rastrear mejor estos fallos mortales. Sin embargo, Robert Anderson, el jefe de la división de estadísticas de mortalidad de los CDC, le dijo a ProPublica.org (en inglés) que sería una "situación incómoda" si un médico tuviera que reportar que un paciente murió por error médico. Tan solo añadir una casilla para los errores no resolvería el problema de que el personal médico comete errores, dijo.

Entonces, ¿qué pueden hacer los pacientes para protegerse de los errores médicos? La organización sin fines de lucro Hospital Safety Score (en inglés) ofrece buenos consejos, como traer consigo a un amigo o familiar para que haga preguntas, se ocupe de los problemas y se asegure de hacer preguntas sobre cualquier medicamento que sea recetado.

Según un informe reciente del Washington Post, un momento especialmente importante donde tú o tu familiar deben estar alertas es al ser dado de alta del hospital.

Un nuevo análisis de Kaiser Health News del 2010 al 2015 sobre agencias de cuidado en el hogar encontró que más de 3,000 agencias revisaron o hicieron el seguimiento de medicamentos inadecuadamente para los pacientes nuevos. En algunos casos los enfermeros no se dieron cuenta de que los pacientes tomaban una combinación de medicamentos potencialmente peligrosa que los ponía en riesgo de sufrir ritmos cardíacos anormales, hemorragias, daño al hígado y convulsiones.

Y en por lo menos un caso, una confusión de una farmacia con medicamentos recetados resultó en la muerte de una mujer.

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