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Lo que debes saber sobre la vacuna contra la culebrilla o herpes zóster

Vacunarte a los 50 puede protegerte más temprano, pero podría dejarte vulnerable después de los 60.

Médico vacunando un paciente

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan que las personas de 60 años o más reciban la vacuna contra la culebrilla, pero los datos actuales muestran que solo 1 de cada 4 lo hacen. — Getty Images

In English | En su consultorio en Wills Eye Hospital de Filadelfia, la oftalmóloga Elisabeth Cohen ha visto bastantes casos espantosos de herpes zóster, también conocido como culebrilla. Tenerla puede ocasionar erupciones cutáneas que causan un dolor atroz y pueden demorar semanas o meses para sanarse. A algunas personas, la culebrilla las lleva a padecer un dolor crónico por años, tan insoportable que aumenta el riesgo de depresión y hasta suicidio. Y cuando la infección viral ataca los ojos, puede causar la pérdida permanente de la visión. Cerca de 1 millón de personas al año en Estados Unidos contraen la culebrilla, y la mayoría son mayores de 50 años.

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Cohen conocía muy bien el sufrimiento que puede causar esta infección. Y un día en el 2008, al pasar los dedos por el cabello y sentir un sarpullido, sospechó de inmediato lo que era. “Recibí tratamiento enseguida, y de algunos de los mejores médicos del mundo”, dice Cohen, de 65 años, quien ahora es profesora de oftalmología en la Facultad de Medicina de la New York University. “Con todo y eso, padecí seis semanas de dolor espantoso, un tipo de dolor fulgurante que literalmente te quita el aliento”. Peor aún, el virus le invadió la córnea del ojo derecho y le dañó la percepción de la profundidad. En el espacio de un año, Cohen tuvo que dejar de ejercer la medicina.

Dos años antes de que contrajera la infección, en el 2006, la U.S. Food and Drug Administration (FDA, Administración de Alimentos y Medicamentos de EE. UU.) aprobó una vacuna que ayuda a proteger contra la enfermedad y a disminuir el riesgo de complicaciones. Los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades), que establecen las pautas oficiales sobre la salud pública, recomiendan la vacuna para las personas de 60 años o más; la mayoría de los médicos y planes de seguro siguen esta recomendación. Las empresas de seguros por lo general no cubren la vacuna hasta después de los 60.

Cohen tenía 58 cuando contrajo el virus. Desde entonces, se ha convertido en una franca partidaria de recibir la vacuna contra el herpes zóster o culebrilla a partir de los 50, cuando el riesgo de contraer la culebrilla empieza a aumentar. “Tenemos una vacuna que puede prevenir un sufrimiento espantoso”, dice Cohen, quien ahora dedica la mayoría de sus investigaciones a la culebrilla. “¿Por qué estamos esperando?”.

De hecho, luego de analizar nuevos datos provenientes de un estudio de 22,439 pacientes, en el 2011 la FDA aprobó el uso de la vacuna para personas de entre 50 y 59 años. Sin embargo, luego de realizar revisiones en el 2011 y el 2013, el Comité Asesor sobre Prácticas de Inmunización, que asesora a los CDC, decidió no cambiar sus recomendaciones, las cuales todavía requieren las vacunas solo después de los 60 años.

Distintas opiniones sobre el momento preciso

¿Cómo desarrollaron recomendaciones distintas dos agencias nacionales de salud? La respuesta está en los mandatos diferentes de las dos agencias. “Para aprobar un nuevo medicamento o vacuna, la FDA solo analiza dos criterios: seguridad y eficacia”, explica el Dr. Michael N. Oxman, profesor de medicina en la University of California en San Diego y médico de plantilla en el VA San Diego Healthcare System, quien ha ayudado a realizar varios estudios de referencia sobre la vacuna.

Los CDC, por lo contrario, consideran además la rentabilidad, los suministros de vacunas y otros criterios, y usan modelos estadísticos para demostrar cuándo un medicamento o vacuna proporcionará el mayor beneficio para grupos poblacionales extensos. Concluyeron que vacunar a los 60 años prevendría la mayoría de los casos.

Seleccionar el momento óptimo para recibir la vacuna es esencial, porque el riesgo de contraer la culebrilla —y de padecer complicaciones debido a un brote— aumenta con la edad, explica el Dr. Kenneth Schmader, jefe de geriatría en Duke University Medical Center. “La mayoría de nosotros poseemos el virus de la varicela zóster, el cual causa la varicela y el herpes zóster, o culebrilla. Nuestro sistema inmunitario lo mantiene a raya. Pero a medida que las personas envejecen, su sistema inmunitario se debilita —un fenómeno conocido como inmunosenescencia— lo que puede hacerlos más vulnerable a un brote del virus.

Esperar hasta los 60 para recibir la vacuna, concluyeron los CDC, prevendría más casos y complicaciones, entre ellos una enfermedad llamada neuralgia posherpética, la cual causa un dolor quemante, crónico y a menudo intenso debido a los nervios dañados por el virus.

No todos están de acuerdo. Después de que Cohen contrajera la infección, ella  y sus colegas analizaron casos de complicaciones oculares relacionadas con el herpes zóster en Wills Eye Hospital y descubrieron que la mitad de los pacientes padecieron la infección antes de los 60. Sus hallazgos sugieren que el riesgo de complicaciones oculares debido a la culebrilla es más o menos el mismo para las personas en sus 50 que para los de 60.

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