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Exámen médico

¿Todos los hombres deberían hacerse un examen de próstata?

Ponga en una balanza los riesgos y beneficios.

La Casa Blanca, Washington, DC.

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Sin embargo, el médico Ian Thompson, director del Cancer Therapy & Research Center del University of Texas Health Science Center, de San Antonio, sigue creyendo que los estudios para la detección temprana de cáncer pueden salvar vidas. Él sostiene que ambos estudios presentaban significativos puntos débiles, y nota que la tasa de muerte por cáncer de próstata ha caído constantemente desde que se popularizó el examen de PSA, a principios de la década de 1990.

Brawley, por su parte, acota que las muertes por cáncer de próstata han disminuido en todo el mundo, incluso en países en los que muy pocas veces se utiliza el examen de PSA, como Gran Bretaña. Él atribuye el progreso a los mejores tratamientos y, tal vez, a cambios en el modo en que los médicos registran las causas de muerte.

Los beneficios del examen de PSA pueden ser rebuscados, pero los riesgos son innegables. Brian Hines tiene razón: un examen de PSA positivo puede significar un pase directo al tratamiento. El proceso suele comenzar con una biopsia por punción, un procedimiento en el que el médico inserta una aguja —generalmente a través de la pared del recto— para extraer muestras de tejido de la próstata. Es incómodo y puede provocar hemorragias e infecciones. Si la biopsia confirma el cáncer, el paso siguiente suele ser la radiación o la extirpación quirúrgica de la próstata, una operación importante que puede provocar impotencia, incontinencia o ambas en el hombre.

Parece obvio que detectar el cáncer tempranamente le otorga al paciente mayores probabilidades de vencer la enfermedad. Sin embargo, el cáncer de próstata no es como muchos otros tipos de cáncer. A menudo es muy pequeño y de crecimiento lento, sin tendencia a propagarse. Otras veces, crece extremadamente rápido; tan rápido que es difícil detectarlo antes de que sea demasiado tarde.

“Muchos hombres creen, sinceramente, que el examen de PSA les salvó la vida. Pero en muchos casos, casi con seguridad puede decirse que no ha sido así”, señala el médico Barnett Kramer, director de la División de Prevención del Cáncer del National Cancer Institute (Instituto Nacional del Cáncer).

Lamentablemente, no hay manera de saber con certeza si un cáncer en particular es nocivo o peligroso cuando aún está en la próstata, de modo que muchos hombres terminan siendo tratados solo para estar seguros. Sin embargo, ahora, muchos especialistas argumentan que incluso cuando se detecte el cáncer, el paciente igualmente debe sopesar los riesgos y beneficios del tratamiento. Ellos reivindican un período de “espera en observación”, para ver si los síntomas aparecen, o una “vigilancia activa”, que implica exámenes, análisis y biopsias que permiten monitorear el cáncer.

Entonces, ¿qué conviene hacer? Brawley recomienda que los hombres estén atentos a los síntomas que puedan llegar a implicar problemas de próstata. Y sostiene que igualmente pueden realizarse un examen de PSA, si así lo desean. “Hay que ser consecuente con lo que uno siente respecto del cáncer de próstata”, señala. Algunos médicos recomiendan insistentemente el examen de PSA para las personas en riesgo de desarrollar la enfermedad, como los afronorteamericanos y varones con antecedentes familiares de la afección.

Brawley es escéptico respecto del examen de PSA, pero cree firmemente en un estilo de vida que tenga en consideración la salud prostática. Según él, si bien no existe prueba determinante de que el hombre pueda hacer mucho para prevenir este tipo de cáncer, “…creo que una dieta rica en frutas y verduras, hacer ejercicio de tres a cinco veces por semana, y mantener un IMC (índice de masa corporal) de alrededor de 25, son medidas muy buenas para la salud de la próstata”. Y agrega: “Ojalá pudiera saberlo,  aunque solo puedo decir que lo creo”.

Chris Woolston escribe sobre salud. Sus trabajos han aparecido con frecuencia en el Los Angeles Times.

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