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Los trastornos alimentarios en mujeres de más de 50

¿Crees que la anorexia, la bulimia y los atracones solamente ocurren entre las adolescentes y adultas jóvenes? Piensa otra vez.

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In English l Gayle Hodgins no planeaba comprar dulces, pero luego vio el letrero de venta en la vidriera de su farmacia local.

Mira también: Por qué la comida chatarra es adictiva.

Si bien una preocupación excesiva en torno al peso puede parecer poco más que vanidad, un trastorno alimentario es una enfermedad mental. — Foto: Dan Saelinger

Entró y compró seis cajas grandes de dulces de esos que se venden en las salas de cine y una barra de chocolate tamaño familiar, con una sola cosa en mente. Planeaba comer hasta el último bocado y luego forzar el vómito.

Hodgins padece bulimia nerviosa, un trastorno alimentario que lleva a la gente a ingerir gran cantidad de alimentos y luego purgar las calorías a través del vómito, de píldoras o de ejercicio en exceso.

Si bien la mayoría de las personas consideran los trastornos alimentarios un problema propio de las jóvenes, Hodgins no es ninguna adolescente. Tiene 53 años y dos hijos, vive en Filadelfia, y se cuenta entre el alarmante número de adultos de mediana edad que sufren de trastornos alimentarios que ponen en riesgo la vida.

Trastornos alimentarios en personas de mediana edad

En junio del 2012, el prestigioso International Journal of Eating Disorders publicó los resultados de un trascendental estudio sobre la prevalencia de los trastornos alimentarios en personas de mediana edad y mayores.

Según la Dra. Cynthia Bulik, principal autora del estudio y directora del Center of Excellence for Eating Disorders (Centro de Excelencia en Trastornos Alimentarios) de University of North Carolina, Chapel Hill, el 13% de las mujeres estadounidenses de más de 50 años presenta síntomas de algún trastorno alimentario; el 60% informa que su preocupación en torno al peso y a la figura afecta sus vidas en forma negativa, y el 70% está tratando de adelgazar.

Estas cifras reflejan los índices entre adolescentes y mujeres jóvenes, observa Bulik, autora de Midlife Eating Disorders: Your Journey to Recovery (Trastornos alimentarios en personas de mediana edad: Tu viaje hacia la recuperación).

“Los trastornos alimentarios afectan la calidad de vida, y esto tiene un impacto tremendo en la sociedad”, afirma Bulik. “Puede afectar la productividad en el trabajo, el bienestar en el hogar, y puede tener consecuencias económicas muy graves” sobre las familias, ya que muchas empresas aseguradoras son reacias a cubrir la atención de estas enfermedades.

Si bien una preocupación excesiva en torno al peso puede parecer poco más que vanidad, un trastorno alimentario es una enfermedad mental muy vinculada a la depresión y la ansiedad.

Además de la bulimia, los trastornos alimentarios incluyen la anorexia nerviosa, que lleva a una persona a matarse de hambre incluso cuando está por debajo de su peso, y el trastorno de apetito desenfrenado, que lleva a la persona a consumir grandes cantidades de alimento sin purgar.

Aquellas pacientes que satisfacen algunos, pero no todos, los criterios para el diagnóstico de anorexia o bulimia y sufren otros síntomas (como forzarse a vomitar después de ingerir cantidades normales de alimentos, o masticar y escupir gran cantidad de alimentos), pueden ser diagnosticadas con otros trastornos de la ingestión de alimentos o de la conducta alimentaria.

5 indicios de que podrías padecer un trastorno alimentario

1. Te obligas a vomitar porque te sientes incómodamente llena.

2. Te preocupa haber perdido control sobre cuánto comes.

3. Has perdido más de 14 libras en un período de tres meses.

4. Crees que estás gorda, en tanto los demás creen que estás demasiado delgada.

5. El pensar en la comida domina tu vida.

Un trastorno de la salud mental con consecuencias físicas

Además de las consecuencias psiquiátricas de los trastornos alimentarios —quienes los padecen suelen aislarse de sus amigos y familiares—, estas enfermedades tienen efectos devastadores en términos médicos.

La anorexia es el más letal de todos los trastornos psiquiátricos, y mata hasta a un 20% de las enfermas crónicas. La inanición, el atracón y la purga dañan los sistemas coronario y gastrointestinal. La ingestión errática puede generar desequilibrios hormonales que pueden llevar a la osteoporosis. El vómito reiterado y la desnutrición también dañan los dientes. Estos problemas afectan a las personas que los padecen, pero golpean más dura y rápidamente a medida que ellas envejecen y sus organismos se van perdiendo capacidad de recuperación.

Aunque nadie sabe exactamente qué es lo que causa un trastorno alimentario, los investigadores creen que es resultado de una compleja interacción entre nuestros genes y nuestro entorno. Lo más común es que surjan durante la adolescencia, en medio del torbellino hormonal, los cambios físicos y los ajustes psicológicos propios de la pubertad.

En tanto algunos pacientes se recuperan durante su adolescencia y juventud, otros continúan luchando hasta adentrarse en la mediana edad y más tarde. Algunos de los que se recuperan volverán a caer. Y habrá quienes desarrollen un trastorno alimentario por primera vez al promediar su vida.

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