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A una década de distancia

Tatuajes que monitorean la glucosa

¿Usted pensaba que los tatuajes eran sólo para roqueros punk o fanáticos de Harley-Davidson? Piense otra vez. Heather Clark, Ph.D., profesora adjunta de Ciencias Farmacéuticas de Northeastern University, de Boston, ha elaborado un tatuaje que puede monitorear su nivel de azúcar en la sangre sin los constantes pinchazos, un enorme avance para los 26 millones de estadounidenses con diabetes.

El tatuaje miniatura —de sólo unos pocos milímetros— está hecho con nanosensores: pequeñas cuentas de polímero que contienen una tintura amarilla anaranjada que se ilumina cuando los niveles de glucosa son altos y se oscurece cuando los niveles de glucosa bajan. Si bien los tatuajes tradicionales tiñen en forma permanente las capas más profundas de la piel, este tatuaje para la diabetes afecta las capas más superficiales, de modo que su aplicación es menos dolorosa y desaparece con el tiempo.

“El plan consiste en aplicarse los tatuajes una vez por semana”, señala Clark. Los pacientes utilizarán un dispositivo manual para escanear el tatuaje varias veces al día a fin de detectar cambios en el color, para orientarlos en el uso de insulina.

El equipo de Clark ha rastreado los niveles de glucosa en ratones diabéticos tatuados, confirmando estos resultados con análisis de muestras de sangre tomadas simultáneamente. Si los ensayos clínicos futuros en seres humanos producen buenos resultados, los tatuajes podrían estar en el mercado en una década.

Cultivo de órganos

El laboratorio del médico Anthony Atala, se parece a algo salido de una película de ciencia ficción de la década de 1950. Válvulas de corazones humanos ondulan en contenedores de un fluido diáfano. Células de vejigas crecen en estructuras con forma de pelotas de béisbol. Tiras de tejido muscular blanco se contraen en una placa de Petri.

El laboratorio de Atala, el Instituto de Medicina Regenerativa Wake Forest, de Winston-Salem, Carolina del Norte, fue el primero en construir órganos funcionales desde cero (vejigas que fueron reconstruidas en nueve niños cuyos órganos no funcionaban adecuadamente). En esos casos, los investigadores construyeron un armazón biodegradable con la forma de una vejiga, la sembraron con células de vejiga y músculos del paciente, y la implantaron en el cuerpo del niño. Uno de los niños, actualmente estudiante universitario en su último año, presentaba una deficiencia renal cuando recibió su vejiga nueva hace diez años. Pudo seguir adelante y se convirtió en el capitán del equipo de lucha de su escuela secundaria.

Desde entonces, el laboratorio amplió sus experimentos hasta incluir más de 30 tejidos y partes del cuerpo. El año pasado, el instituto cultivó hígados por primera vez. Los investigadores lavaron hígados de hurones con un detergente suave para eliminar las células animales, dejando sólo la matriz de colágeno; luego, rellenaron las estructuras con células humanas. Los hígados de 1 pulgada, provistos con nutrientes y oxígeno en el biorreactor del laboratorio, se desarrollaron y parecen funcionar como hígados humanos.

El trabajo promete mejorar el panorama de casi 120.000 estadounidenses —de los cuales más de la mitad son mayores de 50 años— que necesitan reemplazar sus órganos y tejidos. Todos los días, alrededor de 18 personas mueren mientras esperan un trasplante.

Cultivar órganos es un proceso lento y cuidadoso, y, además, los investigadores deben realizar un seguimiento de los pacientes, a fin de confirmar la seguridad y durabilidad de los órganos. Probablemente pase una década o más antes de que estos órganos de bioingeniería sean algo común, pero Atala está comprometido: “Me he impuesto la misión de llevar esta tecnología a los pacientes”.

Beth Howard escribió anteriormente para AARP The Magazine sobre los alimentos que sirven para combatir el dolor.

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