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Un traslado más seguro de los corazones para trasplantes

Despachar un corazón para trasplante se parece un poco a empacar cervezas para un viaje: Los médicos empacan el corazón en hielo en una enfriadora para picnic común —tal como lo han hecho por décadas— para luego transportarlo por la ciudad o el país. Pero, por lo general, el corazón no funciona tan bien cuando finalmente se lo trasplanta en otro paciente, en parte debido a que la función cardíaca se deteriora cuando no está bombeando sangre. La médica Abbas Ardehali, jefa de trasplantes cardiotoráxicos de la Facultad de Medicina de la Universidad de California de Los Ángeles (UCLA), explica que “nuestros órganos no fueron concebidos para estar en hielo”.

“La tecnología podría permitir que los órganos viajaran a mayores distancias y nos permitiría expandir la fuente de donantes potenciales”. — Abbas Ardehali, médica

Ardehali dirige parte de un gran estudio, que se está llevando a cabo en varios centros, acerca de una nueva y revolucionaria tecnología que mantiene al corazón latiendo mientras se lo transporta desde el donante al receptor. Denominado el sistema de perfusión de sangre caliente, funciona de la siguiente manera: Se coloca el corazón en una pequeña máquina de circulación extracorpórea y se le suministra sangre del paciente y una solución enriquecida con nutrientes a temperatura corporal normal; eso lo mantiene saludable y alarga el período de tiempo en el que puede utilizarse. En Europa, donde el proceso se ha aprobado y utilizado en casi 120 pacientes, se ha mantenido a los corazones latiendo por más de 8 horas previas al trasplante, es decir, se ha duplicado prácticamente el tiempo que un órgano puede continuar viable para trasplante fuera del organismo.

“Esta tecnología podría permitir que los órganos se trasladen a lugares mucho más distantes, y nos permitiría expandir la fuente de donantes potenciales, lo cual nos permitiría disponer de más corazones para trasplantar”, afirma Ardehali. Los ensayos de la Fase II ya se están ejecutando, y se prevé inscribir a 128 pacientes para fines del 2012. Si los resultados finales son positivos, el nuevo sistema pasará al próximo y fundamental paso que es la aprobación de la FDA —los ensayos más extensos de la Fase III—, y podría hacer su debut en algunos años.

Células madre para el corazón y las arterias

Si piensa en células madre, probablemente piense en la controvertida variedad embrionaria. Sin embargo, las células madre “adultas” autólogas —aquellas que se derivan del propio cuerpo del paciente— prometen revolucionar el tratamiento de algunas enfermedades cardíacas, sin los delicados problemas éticos. Estas células se toman de la médula ósea del paciente, se multiplican en laboratorio y, luego, se inyectan en el torrente sanguíneo del paciente o directamente en el músculo cardíaco dañado.

Las células madre podrían ser un regalo de Dios para los pacientes con la llamada enfermedad arterial periférica, un tipo de enfermedad vascular grave que afecta, por lo general, las piernas, y que aflige a cerca de ocho millones de estadounidenses, de los cuales el 90% son mayores de 50 años. En casos severos, los coágulos pueden obstruir los vasos sanguíneos de manera tal que los pacientes lleguen a necesitar una cirugía mayor o, incluso, una amputación. “Si recibe un diagnóstico de enfermedad arterial periférica, la expectativa de vida es peor que la de muchos tipos de cáncer”, sostiene el médico William Marston, jefe de cirugía vascular de la Facultad de Medicina de la Universidad de Carolina del Norte, en Chapel Hill.

Estudios previos sugieren que los tratamientos con células madre podrían reducir el número de amputaciones y ayudar a curar las heridas, posiblemente al hacer que se generara una nueva red de vasos sanguíneos saludables para reabastecer las extremidades. “Creemos que las células madre podrían servir para varias funciones: reducir inflamaciones, atraer a otras células para que realicen las reparaciones e, incluso, transformarse en las células de los nuevos capilares”, indica Marston.

El tratamiento está iniciando los ensayos de la Fase III, la última fase antes de la aprobación de la FDA. Sin embargo, los investigadores necesitarán tiempo para reunir y analizar la información. “Si el resultado continúa positivo y no hay problemas de seguridad, esperamos que se apruebe en los próximos tres a cinco años”, declara Marston.

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