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Nuevas causas del Alzheimer

Ahora, los investigadores miran en otra dirección en busca de una cura.

Una red complicada

El nuevo estudio de Gandy analizó los descubrimientos científicos más elementales de la enfermedad de una manera diferente.

“La enfermedad de Alzheimer parece deberse a la generación, en el cerebro, de aglomerados conformados por la destrucción de proteínas”, dice Gandy.

Estas proteínas, tal como sucede normalmente en el organismo, pueden cambiar de forma de varias maneras, explica. Puede adoptar la forma de una horquilla y conformar fibras denominadas placas amiloides, que se encuentran en el cerebro de pacientes con Alzheimer. O puede metamorfosearse en aglomerados flotantes de proteínas llamados oligómeros, que también se encuentran en el cerebro de quienes padecen Alzheimer.

“Estos aglomerados... parecen ser más tóxicos para el cerebro”, señala Gandy. Ahora cree que los oligómeros, y no las placas, causan la pérdida de memoria y razón que caracteriza a la enfermedad de Alzheimer. El trabajo de Gandy y algunos de sus colegas fue publicado en la edición de abril de Annals of Neurology. Andrew Dillin, del Salk Institute de California, comenzó a seguir la misma teoría de los oligómeros hace varios años. Según Dillin, en aquel entonces, la idea era tan discutida que algunos científicos se retiraban de la sala cuando él hacía su presentación en conferencias. Ahora, comenta, muchos de los investigadores más reconocidos en el área están convencidos de ello.

La enfermedad de Alzheimer se caracteriza por dos elementos principales: las placas amiloides adherentes que se forman por fuera de las células cerebrales y los ovillos de otra proteína llamada tau, que se abren camino hacia el interior de esas células. Se cree que ambos elementos juegan un papel importante en el avance de la enfermedad.

Los científicos notaron la conformación de placas adherentes en el cerebro de personas con la enfermedad de Alzheimer hace 100 años. Y aunque ha habido debates, las teorías científicas predominantes sostienen que las placas adherentes y los ovillos de tau provocan el Alzheimer.

Luego, en el 2004, los científicos describieron casos de ratones que, pese a no tener placa, mostraban síntomas de demencia. Otros científicos demostraron que al inyectar oligómeros en ratas, estas sufrían pérdida de memoria. Otro laboratorio llevó a cabo un experimento para convertir los oligómeros en placas, y “cuando hicieron este truco genético, los ratones mejoraron, mejoró su memoria”, indica Gandy.

Es por eso que Gandy y su colega médica Michelle Ehrlich, asimismo profesora en Mount Sinai, diseñaron genéticamente un nuevo tipo de ratón cuyo cerebro no produce placas cerebrales, sino sólo oligómeros.

“Sam ha llevado a cabo los experimentos más elegantes que verdaderamente llevarán a su fin a las antiguas y mundialmente aceptadas teorías de la placa", dice Dillin.

No sólo perdieron estos ratones la memoria, sino que, tras su muerte, los investigadores encontraron que los ratones que presentaban la peor memoria tenían los niveles de oligómeros más elevados.

Los oligómeros deberían ser considerados “el enemigo número uno”, concuerda Rudolph Tanzi, director de la unidad de genética y envejecimiento del Massachusetts General Hospital (Hospital General de Massachusetts), científico investigador del Alzheimer y autor de Decoding Darkness: The Search for the Genetic Cause for Alzheimer’s Disease.


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