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Al ayudar a otros, los voluntarios adquieren un sentido de propósito y mejoran su salud

In English | En el ruidoso salón donde se organizan los artículos, Sue Aube y Judy Gates verifican las latas y cajas recogidas durante una campaña de recolección de alimentos, y colocan los artículos dañados o vencidos en una correa transportadora. Ellas son voluntarias tras bastidores en el Regional Food Bank of Northeastern New York (en inglés) (Banco de alimentos regional del área noreste de Nueva York), el cual recolectó y distribuyó 22,4 millones de libras de alimentos para las personas necesitadas en el 2009. Las voluntarias del banco de alimentos son testigos de la necesidad: una enfermera jubilada, recuerda cuando un día frío vio a una mujer descalza parada en la fila. “Espero nunca tener que preocuparme por la comida”, dijo Aube de 65 años y residente en Loudonville.

Cada año, 5.000 voluntarios donan aproximadamente 40.000 horas de su tiempo a este banco de alimentos en las afueras de Albany, el cual provee servicios a un área que va desde el condado de Westchester hasta la frontera con Canadá. “No hubiéramos nunca podido costear al personal necesario para hacer todo este trabajo”, dijo Mark Quadt, director ejecutivo del banco de alimentos. Quadt señala hacia las montañas de pastelería provenientes de los supermercados, y al congelador de dimensiones masivas repleto con 30 pies de alimentos. Las paletas de calabacines de la finca de 15 acres del banco de alimentos, también cultivada por los voluntarios, aguardan distribución. Cada año la finca produce 100.000 libras de brócoli, coliflor, tomates, espinaca y legumbres frescas para el banco de alimentos.
“Mucha gente se siente bien de poder utilizar su tiempo de una manera productiva”, dijo Quandt. “Es el tipo de cosa que, cuando terminas, sabes que has ayudado a alguien”.

Cuando los voluntarios ayudan a los necesitados, también mejoran su propia salud. Los estudios muestran que las personas que son voluntarias tienen menor incidencia de enfermedades del corazón y de depresión que las personas que no donan su tiempo. El voluntariado también puede proveer un sentido de propósito a las personas que están en transición a causa de la jubilación o por la partida de los hijos.

Para obtener los beneficios de salud, los voluntarios deberán servir entre 40 y 100 horas al año, revela el estudio. Ese es un compromiso de tan sólo unas cuantas horas a la semana. “Cuando donamos nuestro tiempo, aprendemos”, dijo Lois Aronstein, directora estatal de AARP Nueva York. “Tenemos nuevas experiencias; conocemos nuevas personas. No estamos aislados; todos estos son factores importantes que nos ayudan a vivir más tiempo y a llevar vidas más satisfactorias”. En asuntos de retribución, Nueva York tiene mucho que mejorar. Sólo 19% de los neoyorquinos son voluntarios, lo cual coloca al estado en la última posición en la nación.

Compartiresvivir.org, de AARP, le ayuda a encontrar oportunidades creativas de voluntariado. Este sitio web interactivo conecta a los voluntarios con las oportunidades cercanas. También, los grupos que necesitan voluntarios pueden informar sobre sus eventos y oportunidades. Una reciente búsqueda de oportunidades de voluntariado en la región de la capital de Nueva York encontró que se buscaba un baterista de música rock/metal para una banda que toca en centros para adultos mayores y hogares de cuidado, un especialista en páginas web para la Cruz Roja, y personal para atender una línea de auxilio para víctimas de agresión sexual. Otro atributo de Compartir es Vivir incluye herramientas para organizar proyectos, tales como venta de libros usados o venta de objetos usados para recaudar dinero para sus organizaciones benéficas preferidas.

Cuando Aronstein trabajó como directora de un centro de cuidado para adultos mayores, enseñó un curso para aquellas personas que dejaban la fuerza laboral. Ella distribuyó calendarios e instruyó a la clase para que llenara los espacios de horas vacíos. Un calendario lleno significaba una jubilación exitosa. Es clave identificar lo que le apasiona, dice Aronstein. En Nueva York, los voluntarios han ofrecido sus servicios para redactar propuestas de solicitud de fondos, en albergues de animales y para ayudar a estudiantes de secundaria a completar solicitudes de admisión a la universidad.

Para Aube y Gates, quienes bromeaban entre sí mientras sorteaban la comida, el tiempo que pasan en el banco de alimentos es claramente más que un duro trabajo. “Es casi como una familia. Me entusiasma venir aquí”, dice Aube. Gates, de 71 años y residente en Niskayuna, dice que esto también le ha cambiado sus hábitos al ir al supermercado. “Tenga la certeza de que ahora siempre verifico la fecha de expiración de los artículos”, dice.

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