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Un perro bien adiestrado puede ser una gran ayuda para enfermos terminales.

Perro labrador tocando la mano de su amo

— Michelle Cassel

''Estos otros animales pueden aportar una alegría adicional ya que son un poco menos usuales'', dice Joann Turnbull, directora de mercadeo de la Delta Society. ''Al llevar un gato a un centro de vida asistida, habrá personas a quienes les gusten más los gatos que los perros. No cabe duda de que ver entrar a una llama, suscita nuevas conversaciones''.

Cómo participar

Si quiere formar un equipo de voluntariado acompañado de su perro no basta con presentarse al sitio de trabajo. En DHMC, por ejemplo, los dueños y sus perros tienen que haber recibido la autorización de la organización Therapy Dogs International (TDI). La autorización quiere decir que un perro no sólo ha recibido entrenamiento en los aspectos básicos, sino también que su temperamento se adapta bien a los encuentros con extraños y que puede mantener la calma en un entorno lleno de bullicio, luces fuertes, ruidos extraños y las situaciones tensas que ocurren ocasionalmente. Es más, tanto la Delta Society como TDI exigen que se bañe a los perros y se les corte el pelo a más tardar 24 horas antes de una visita, ya sea a un hospital, hogar para el cuidado de personas mayores discapacitadas, escuela o biblioteca.

Entre los grupos que otorgan las autorizaciones a los equipos de voluntarios y promueven el voluntariado se encuentran la Delta Society, Therapy Dogs International, y la Foundation for Pet-Provided Therapy (Fundación para la terapia suministrada por mascotas), que dirige el programa Love on a Leash. Todos suministran información sobre entrenamiento y autorizaciones en sus sitios Web y pueden encaminar a todos los interesados a las instituciones locales que buscan voluntarios con mascotas.

Recompensas para usted y su mascota

¿Por qué vale la pena hacerlo? Tanto las mascotas como los dueños se benefician, dice Turnbull. ''Lo oímos una y otra vez: en verdad  los lazos entre usted y su mascota se estrechan más cuando hacen este trabajo juntos. Están trabajando juntos formando un equipo y esto lo lleva a percibir una sensación de orgullo cuando lleva a su perro u otra mascota a visitar a alguien y se da cuenta de cómo puede cambiar una vida''.
Mimi Weinstein también piensa que los beneficios son para todas las partes interesadas. ''Los perros tienen la habilidad de hacer una conexión instantánea que para usted y para mí, sería inadecuada'', dice. ''Si nos acabamos de conocer y yo empiezo a lamerle la mano, bueno... Por eso, Tickles es mi pasaporte para conocer a gente muy interesante. Algunos de los pacientes se encuentran en una situación espantosa, pero son realmente amables, y me digo a mí misma 'Si estuviera tan mal, no sé si sería tan amable'.

''Es algo muy espiritual; los animales están llenos de gracia, y me siento transformada por ella''.

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Rob Gurwitt vive en Norwich, Vermont.

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