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Cómo cambió su vida la Guerra Civil

Ocho maneras en que la guerra más sangrienta de la nación cambió su vida.

El presidente Abraham Lincoln se prepara para pronunciar, el 19 de noviembre de 1863, el discurso que se llegaría a conocer como el Discurso de Gettysburg

El presidente Abraham Lincoln se prepara para pronunciar, el 19 de noviembre de 1863, el discurso que se llegaría a conocer como el Discurso de Gettysburg. — Biblioteca del Congreso

4. Dejamos que la tecnología guíe la forma en que nos comunicamos

Abe Lincoln era un tecnólogo. Lincoln, criado durante la Revolución Industrial, es el único presidente a quien le otorgaron una patente (por un mecanismo para mantener barcos a flote sobre bancos de arena). Él estaba fascinado con la idea de aplicar la tecnología en la guerra: por ejemplo, en 1861, luego de haberse impresionado con una demostración de ideas para el uso de globos en misiones de reconocimiento, estableció el Cuerpo de Globos, que pronto empezaría a emplear globos aerostáticos en actos de espionaje aéreo sobre los campos confederados.

Lincoln también fomentó el desarrollo de armas de disparo rápido para modernizar los sistemas de combate. El historiador, ganador del premio Pulitzer, James McPherson, autor de Tried by War: Abraham Lincoln as Commander in Chief (Juzgado por la guerra: Abraham Lincoln como comandante en jefe), observa que Lincoln probó personalmente el “fusil molinillo de café”, una versión inicial de una ametralladora que se accionaba manualmente mediante una manivela.

Pero sobre todo, a Lincoln le fascinaban los telegramas. Recién inventado hacía solo unas cuantas décadas, el sistema de comunicación telegráfica se había popularizado en toda la nación para 1844.

Como nos relata Tom Wheeler en su libro, Mr. Lincoln's T-Mails: The Untold Story of How Abraham Lincoln Used the Telegraph to Win the Civil War (Los correos T del señor Lincoln: la historia no relatada de cómo Abraham Lincoln utilizó el telégrafo para ganar la Guerra Civil), la Casa Blanca no contaba con una conexión telegráfica. Dos veces diarias, a lo largo de toda su presidencia, Lincoln caminaba hacia la oficina telegráfica del Ministerio de Guerra (justo al oeste de la Casa Blanca, donde se encuentra hoy día el Edificio Eisenhower de Oficinas Ejecutivas) para actualizarse y enviar órdenes a sus generales en el frente de batalla. El 17 de agosto de 1864, Lincoln le envió el siguiente mensaje al general Ulysses S. Grant: “Aférrate como un perro bulldog, y muerde y estrangula lo más posible”.

En la época antes de Lincoln, las cartas y los discursos a menudo eran extensos. Pero el telégrafo exigía que la comunicación fuera concisa. A fin de cuentas, cada punto y raya del código Morse conllevaban un gasto. Desaparecieron los "por qué", "adjunto" y "por consiguiente". El lenguaje florido y formal quedó fuera de moda.

Los discursos que pronunció Lincoln en Gettysburg y en su segunda inauguración ambos demuestran esta nueva economía de palabras. "Las frases lánguidas del pasado no coincidían con la rapidez de los acontecimientos", escribe el historiador Gary Wills en su libro Lincoln at Gettysburg (Lincoln en Gettysburg). "El truco, por supuesto, no consistía en ser breve, sino en decir en unas pocas palabras lo máximo posible. Dijo Lincoln, vanagloriándose con razón de las seiscientas palabras en su segundo discurso inaugural: 'Me sospecho que hay mucha sabiduría en ese documento".

Con el tiempo, la dependencia de Lincoln hacia el telégrafo en tiempo de guerra no sólo ocasionó una oleada de inversiones en nuevos dispositivos de comunicación, desde el teléfono hasta el internet (este último creado, no por casualidad, para el uso militar), sino que también señaló la evolución de un lenguaje que se transforma con la misma rapidez que los dispositivos que instantáneamente envían nuestros mensajes a través de Twitter por todo el mundo.

A continuación: Los demócratas y los republicanos

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