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Documental por PBS

El caso Longoria

Un incidente que quizás haya impulsado los derechos civiles de los mexicano-estadounidenses

Lyndon Johnson y Héctor García

Lyndon Johnson y Héctor García a principios de los años 60 — Cortesía de Héctor P. García Archives en Texas A&M University

In English | Three Rivers, Texas, 1949. Beatrice Longoria desea enterrar los restos de su marido Felix, un soldado muerto en las Filipinas durante la Segunda Guerra Mundial. Pero el dueño del único salón funerario del pueblo no permite que la familia use la capilla porque, afirma, “a los blancos no les gustará”. De modo que Longoria se pone en contacto con el Dr. Héctor García, activista local por los derechos civiles, quien envía telegramas a los funcionarios electos en demanda de justicia. La única respuesta proviene de un novato, el senador de los Estados Unidos Lyndon Baines Johnson, quien dispone lo necesario para que Longoria sea enterrado con plenos honores militares en el Cementerio Nacional de Arlington. 

Felix Longoria

Felix Longoria — Cortesía de Héctor P. García Archives en Texas A&M University

Así empieza El caso Longoria, documental que saldrá al aire el 9 de noviembre por PBS como parte de la serie Independent Lens. La película del director John J. Valadez contiene entrevistas, material de archivo de noticiarios y tomas actuales del pueblo de Texas en 52 eficientes y equilibrados minutos. Lo que casi podría haberse descartado como un poco conocido caso de injusticia pretérita revela tener implicancias hoy día, cuando Santiago Hernandez, músico y activista, al intentar honrar a Felix Longoria bautizando el correo local con su nombre, encuentra a la actual comunidad de Three Rivers dividida en torno a su legado. Afortunadamente, la película termina con una conmovedora escena en la que se honra a Longoria y la comunidad se une. Signo, sin duda, de que el progreso se construye sobre el pasado.

El documental ilustra el perdurable afecto de Lyndon Baines Johnson hacia la comunidad latina.

Y es allí donde transcurre la mayor parte del metraje de la película, que emplea la relación de larga data entre García y Johnson como lente agudo para examinar el papel que jugó el incidente de Longoria en impulsar el movimiento a favor de los derechos civiles de los mexicano-estadounidenses.

“García venía objetando el racismo desde hacía años, y la mayor parte del tiempo había sido ignorado”, comenta Valadez acerca del defensor de los derechos civiles, quien, durante la guerra, comandó un hospital de campaña cerca del frente. “Pero lo que había de extraordinario en el incidente de Longoria era que se trataba de un soldado que había luchado y muerto por su país”.

El actor Tony Plana, narrador del documental, explica: “Creo que fue profundamente lamentable y sumamente controvertido y emotivo que un heroico soldado estadounidense fuera traído de regreso [a su país] y le fuera negado el acceso a un salón funerario después de haber dado su vida por su país. Era algo demasiado llamativo, demasiado insultante y dañino para que [García] no actuara al respecto”.

Cierto, pero la relación entre García y Johnson es lo que se destaca en la película. Cuando egresó de ls universidad, Johnson fue director de una escuela mexicano-estadounidense segregada y pobre en Cotulla, Texas, y jamás olvidó la vileza y el racismo de que fue testigo. El documental ilustra el perdurable afecto de Johnson hacia la comunidad latina —por ejemplo, gastó gran parte de su primer salario de director en la compra de equipos deportivos para los niños—, pero también explica que no podía mostrarse demasiado conspicuo al trabajar en beneficio de los latinos por temor a perder los votos de los tejanos blancos.

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