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Cinco días, cinco ciudades

Un círculo cerrado

Una peregrinación por el corazón de la era de los derechos civiles.

Un círculo cerrado - Derechos Civiles

— Justin Sullivan/Getty Images

In English | Los días del movimiento por los derechos civiles parecen ahora lejanos. Sin embargo, los recuerdos, los sitios de interés histórico y el espíritu de esa época extraordinaria perduran, tal como lo descubrí cuando realicé un recorrido de 500 millas, durante cinco días, a través de Georgia y Alabama.

Conocía bien el camino. A comienzos de la década del 60, fui secretario de campo en el Sur, con el Student Nonviolent Coordinating Comittee (SNCC, Comité Coordinador Estudiantil No Violento). Si usted decide, como lo hice yo, recorrer esta ruta y seguir los pasos de los valientes pioneros que pasaron por ella y vivieron en estos lugares, no se detenga en los sitios de interés oficiales. Haga un esfuerzo y hable con la gente del lugar. Deje que sus recuerdos y sus voces marquen el ritmo de su viaje.

Día uno: Atlanta

El hogar del Dr. Martin Luther King, Jr. es el lugar perfecto para comenzar. Llegar hasta Atlanta, donde podrá encontrar muchos hoteles y moteles que se ajustan a todos los presupuestos, es sencillo.

La urbana y fina Atlanta podrá ser la menos “sureña” de las ciudades sureñas, pero mucha de la historia de los derechos civiles fue escrita en sus calles. A pesar de que se vanagloria de ser “una ciudad demasiado ocupada para odiar”, todavía estaba segregada en los comienzos de la década del 60.

La Southern Christian Leadership Conference (SCLC, Conferencia de Líderes Cristianos del Sur) del Dr. King tenía su base en Atlanta (y todavía está allí, en la Avenida Edgewood 591-A). Por lo general, en su tiempo libre, King descansaba, escribía y predicaba en la iglesia de su padre Ebenezer Baptist, una joya que fue restaurada hace poco, situada en la Avenida Auburn 407. Lamentablemente, Ebenezer es un sitio resplandeciente en la actualmente deprimida calle que, en 1965, la revista Forbes apodara “la calle negra más rica del mundo” y que los lugareños todavía llaman Sweet Auburn; alrededor, las destartaladas casas y los frentes de los negocios vacíos son la evidencia de que no todos los sueños del Dr. King se han hecho realidad.

Un buen lugar donde detenerse a continuación, durante su visita a este lugar histórico nacional y “distrito preservado”, es el lugar donde King nació, una modesta casa de madera de dos pisos, de estilo Queen Anne (Auburn 501).

Un poco más adelante, el National Park Service (Servicio de Parques Nacionales) administra un centro de visitantes (Auburn 450), con espacios temáticos que describen los aspectos del movimiento por los derechos civiles. Enfrente, el King Center for Nonviolent Social Change (Centro King para el Cambio Social sin Violencia) (Auburn 449) forma parte del “distrito preservado”. En su interior, el Centro exhibe el Premio Nobel de la Paz del Dr. King y otros objetos de interés. Además, usted podrá sentarse al costado del espejo de agua de un estanque reflector y meditar sobre la vida de King, cuya cripta está en el centro del estanque.

Día dos: De Atlanta a Anniston y Birmingham, Alabama

(Autopista  interestatal 20 o U.S. 78 Oeste; aproximadamente, 150 millas)
Al conducir desde Atlanta hacia Birmingham, estará siguiendo, aproximadamente, el curso de los Freedom Rides (Viajes por la libertad) de 1961. Estos paseos, emprendidos por el Congress of Racial Equality (CORE, Congreso de la Igualdad Racial), se hacían en autobús, de ciudad en ciudad, analizando la conformidad local con el orden federal para abolir la segregación en las terminales de autobuses interestatales.

El primer grupo (con pasajeros blancos y negros) viajó durante 10 días que transcurrieron relativamente tranquilos; pero una vez que dejaron Atlanta, no llegaron muy lejos. En la Terminal Greyhound de Anniston, a casi una hora de Atlanta, el autobús se detuvo rodeado por una turba blanca que portaba caños, bates, cuchillos y ladrillos. Cortaron las ruedas y persiguieron el autobús que escapaba, que continuó avanzando con dificultad hasta que se detuvo al costado del camino, ya fuera de la ciudad. Entonces, rompieron las ventanillas y lanzaron una bomba incendiaria por la ventanilla rota de atrás. El tanque de gasolina se incendió y la turba se dispersó.

“Así es como logramos escapar”, recuerda Henry “Hank” Thomas, uno de los “Freedom Riders” (Pasajeros de la libertad) —así se conoce a quienes participaron de estos viajes— a quien visité en Atlanta.

El lugar donde ocurrió esto no está señalizado; sólo se puede encontrar un grupo de locales de comida rápida dispersos. En 2001, cuando Thomas y otros "Freedom Riders" volvieron a realizar el trayecto, con motivo del cuadragésimo aniversario, el alcalde de Anniston y una bulliciosa multitud los saludó. “Me sentí muy emocionado —afirma Thomas—. Pensé: ‘Ahora, nos están aplaudiendo; 40 años antes nos querían asesinar’”.

En el Civil Rights Institute (Instituto de los Derechos Civiles) de Birmingham (Calle 16 Norte 520) se puede ver una réplica de ese autobús quemado, es un espectáculo escalofriante. El Instituto abarca las seis cuadras que ocupa el Distrito de los Derechos Civiles e incluye a la Iglesia Bautista de la Calle 16, con sus típicos ladrillos rojos (Sixth Avenue North 1530), donde el 15 de septiembre de 1963, cuatro jovencitas murieron a causa de una bomba colocada por los hombres del Ku Klux Klan.

Los manifestantes por los Derechos Civiles solían encontrarse en el Kelly Ingram Park, enfrente del Instituto. Ahora, entre los árboles de magnolia del parque, se pueden encontrar unas estatuas de bronce dispersas: perros policía en posición de ataque… niños en la cárcel…y tres ministros orando.

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