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¿Servicio de electricidad prepagado?

El proyecto piloto de Arizona Public Service Co. (APS) empieza el próximo año

Más control para los consumidores

Kelley Coats, directora de programas para consumidores de APS, dijo que quizás el programa prepago no sea para todos. Pero ella espera que a los consumidores les guste, porque les permite tener el control. "Si su saldo de crédito es bajo, pueden reducir el uso de electricidad durante unos día".

Jodi A. Jerich, directora de la Residential Utility Consumer Office (en inglés) y defensora de los derechos del consumidor a nivel estatal, apoya el programa prepago porque es voluntario y ofrece incentivos que alientan a las personas a utilizar la energía con mayor prudencia. Ella indicó que el programa también les ofrece a los consumidores que no pueden pagar los depósitos del servicio público —que actualmente son de $200 o más—, otra forma de obtener el servicio.

Pero el defensor de los derechos del consumidor John Howat, quien es analista de política energética de la National Consumer Law Center (en inglés), en Boston, dijo que hay que tener en cuenta los cargos "fantasmas", como los $5,95 por pagos con tarjeta de crédito, especialmente si alguien realiza pagos semanales.

Howat afirmó que los programas prepagos deben explicar mejor los riesgos de sufrir un corte de servicio.

"Es importante que a los adultos mayores y a los clientes considerados vulnerables se les informe periódicamente sobre los peligros de perder el servicio. Las notificaciones y los avisos son importantes, incluso antes de que la persona solicite el servicio", afirmó. "En mi opinión, el material de información no describe lo suficiente a quienes se consideran vulnerables o que pronto podrían serlo".

Cynthia Zwick, directora de la Arizona Community Action Association (en inglés) en Phoenix, se opone a que las compañías de energía describan al programa prepago como un programa de conservación de energía. "Si estos programas les permiten ahorrar dinero a las empresas de servicios públicos (por facturación y facturas impagas), entonces esos ahorros deben trasladarse a los clientes", afirmó.

Zwick, cuya organización sin fines de lucro ayuda a los pobres a administrar sus facturas de servicios públicos y climatizar sus hogares, dijo que el programa "les permite a las empresas de servicios públicos obtener el dinero de los clientes por adelantado. Si las personas se atrasan en el pago, les preguntan si quieren adherirse al programa prepago y, ante la desesperación por mantener el abastecimiento de energía, optan por adherirse. El ahorro de energía es sólo una consecuencia".

El programa prepago de APS no utilizará monitores de energía en el hogar como el programa SRP y sus clientes no tendrán que ir a los supermercados ni a otras tiendas para recargar las tarjetas de servicios públicos, afirmó Kelley Coats.

Los clientes del programa prepago de APS podrán pagar de la misma forma que los clientes normales: en internet, por teléfono, por cheque o en los quioscos de la compañía prestadora en su área de cobertura. Los clientes pueden consultar el saldo en internet o solicitar que se lo envíen diariamente por mensaje telefónico, mensaje de texto o correo electrónico. Pueden elegir que les avisen cuando su crédito alcanza un importe específico o les informarán automáticamente cuando el crédito sea de $25.

APS creó una forma para que una segunda persona, como un pariente, reciba un mensaje electrónico si están por cortarle el servicio a alguien. Tampoco permitirá que alguien con un problema grave de salud participe del programa.

Maureen West es escritora y vive en Phoenix.

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