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¿Autos elegantes o seguros?

Los fabricantes de automóviles debaten entre características de seguridad y de diseño.

Carro negro con un fondo

— Karl-Fredrik von Hausswolff/Gallery Stock

In English | Cuando Barry Maher, de 62 años, buscaba reemplazar su Ford Taurus, decidió comprar un Honda Accord por su confiabilidad. Pero cuando lo sacó a la calle en su ciudad de Corona, California, descubrió que le resultaba mucho más difícil mirar por la ventanilla que en su Taurus 2001. "El cuello no me gira como antes y necesito la mayor visibilidad posible", cuenta Maher. "Lo peor es que el capó abovedado del Accord hace que me sea imposible ver dónde termina el frente, así que estacionar es un acertijo" —explica— y no es nada divertido.

Los fabricantes de automóviles le brindan al público lo que parecen querer, con diseños cada vez más elegantes; pero lo atractivo no siempre es tan seguro. Los autos cuadrados de hace décadas desaparecieron con el advenimiento de programas de diseño por computadoras, y se llevaron con ellos las ventanillas panorámicas al depósito de chatarras.

Con cada modelo nuevo, la visión del conductor se vuelve más restringida, por lo cual cada vez es más difícil mirar por las ventanillas. Una menor cantidad de vidrio tiene como resultado una mayor dificultad para explorar rápidamente en busca de obstáculos. Es una tarea del conducir que ya es lo suficientemente complicada para alguien con problemas de cuello o espalda, y los diseñadores dicen que empeorará a medida que hagan malabarismos con nuevos elementos de estética, aerodinámica y seguridad, lo que a veces adopta posturas enfrentadas. Más elegantes y deportivos, por ejemplo, generalmente se traduce en ventanillas más pequeñas y e inclinadas. "Está claro que se ha cedido algo —comenta Dave Sargent, vicepresidente de investigación automotriz de J.D. Power and Associates—.

"Cuanto más elegante es un auto, menos vidrio tiene". El nuevo impulso por tener vehículos aerodinámicamente más eficaces sólo intensifica este línea.

Todos estos cambios de diseño son un desarrollo que perjudica a los adultos mayores, ya que la mayoría de nosotros pierde flexibilidad a medida que envejece. Como dice Sargent: "Reducir la visibilidad hacia afuera no hace que el vehículo sea menos seguro en un accidente, pero podría aumentar las probabilidades del accidente en sí".

Metal pesado

Un culpable clave del diseño es algo que se llama la línea de cintura alta, que se refiere al espacio justo debajo de las ventanillas donde el vidrio se une al cuerpo de metal. La línea de cintura cada vez es más alta y ha invadido el espacio de la ventanilla. Las ventanillas cortas hacen que el techo parezca más bajo, lo que logra que el vehículo sea más elegante. Estos diseños también cuentan con techos redondeados y menos ángulos rectos para crear una apariencia de continuidad donde termina el vidrio y comienza el metal, explica Larry Erickson, presidente del Departamento de Transporte del College for Creative Studios en Detroit, Michigan. Pero los diseños redondeados reducen aún más el tamaño de las ventanillas y dificultan ver dónde termina el frente y la parte trasera del auto.

Esta moda de una línea de cintura alta está aquí para quedarse. Max Wolff, director de Diseño Exterior de Cadillac, en General Motors Corporation, dice que a los consumidores les gusta todo el metal que los rodea. "Se sienten más seguros, incluso aunque no sea verdad", opina.

Y, a medida que la calidad se hace comparable entre vehículos, la elegancia —que antes se confinaba a los autos deportivos— se convierte en el atractivo más importante entre los compradores. En efecto, los estadounidenses mayores se preocupan por el estilo tanto como los más jóvenes.

Un estudio inicial de calidad de J.D. Power en el 2009 descubrió que el 45% de las personas mayores de 55 años opina que el estilo es un factor importante al elegir un auto, cifra similar al 48% de las personas menores de 55 años. ¿Y la visibilidad? "Eso no es lo que buscan", dice John McElroy, presentador del podcast Autoline Daily. Los diseñadores "quieren que los autos luzcan lo mejor posible".

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