El cuidado de Muhammad Ali

Lonnie, la esposa y la que cuida al campeón, muestra lo que significa llegar hasta el final con el mal de Parkinson.

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In English | La cuidadora se acerca a su frágil esposo, una figura de grandeza físicamente limitada a quien ella todavía ama, admira y siempre compartirá con el mundo. Resuelta y abnegada, Lonnie Ali se ha mantenido firme como una roca en la esquina de su esposo por muchos años largos y difíciles. En este momento, un pedazo de cartón en forma de mariposa, diseñado para mejorar las habilidades motoras finas, derrota al hombre que antes picaba como una abeja, el incomparable Muhammad Ali. Ahora, de 72 años de edad y en la tercera década de una valiente batalla contra el mal de Parkinson, Ali sujeta la mariposa de colores con mano derecha algo nudosa, e intenta pasar un cordel por un agujero.

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Sentado en su silla motorizada de cuero marrón en su casa de Paradise Valley, Arizona, sus piernas se ven delgadas pero sus antebrazos están lisos, bronceados y tan duros como los de un obrero siderúrgico. Su determinación también es de acero. Como sucedió tantas veces en el cuadrilátero, este hombre, alguna vez poderoso y ágil, se niega a rendirse, independientemente de las probabilidades. Al final, con la ayuda de Lonnie, sujeta la mariposa como debe y pasa el cordel por el agujero.

Muhammad y Lonnie Ali, Prestación de cuidados

Lonnie Ali se ha mantenido firme como una roca por muchos años. — Foto: Foto: Kwaku Alston

Sentado en su silla motorizada de cuero marrón en su casa de Paradise Valley, Arizona, sus piernas se ven delgadas pero sus antebrazos están lisos, bronceados y tan duros como los de un obrero siderúrgico. Su determinación también es de acero. Como sucedió tantas veces en el cuadrilátero, este hombre, alguna vez poderoso y ágil, se niega a rendirse, independientemente de las probabilidades. Al final, con la ayuda de Lonnie, sujeta la mariposa como debe y pasa el cordel por el agujero.

"El mal de Parkinson le ha robado mucho a este hombre; otras personas se acostarían y se quedarían escondidos bajo las mantas ", explica Lonnie. "Tiene mucho por qué deprimirse. Su adaptación [ha sido] formidable.

"Pero pienso que está seguro de quién es, y sobre su lugar en la historia. Esto no significa que el mal de Parkinson no lo haya cambiado —sí lo ha hecho—. Pero todavía mantiene suficiente dignidad y sentido de sí mismo".

La historia del cuidado de Ali trata del amor, el compañerismo y la devoción. Es la historia de una pareja valiente y espiritual, que unidos luchan hasta el final en la dura batalla contra una enfermedad traicionera. Y de una mujer inteligente, resistente y fuerte que sirve de voz, guía y conciencia para un atleta superestrella y activista de los derechos civiles que permanece prácticamente silencioso.

También trata de la fe.

"Sé que existe una razón por la cual nos encontramos en este camino —quizás para llamar la atención a esta enfermedad [o] salvar su alma mortal—", dice Lonnie. "Muhammad es una persona muy espiritual. Dios sabe que esto lo ha hecho más reflexivo y pensativo".

De muchas maneras, excepto en lo que se refiere a la fama y finanzas de la familia Ali, la historia es parecida a la que millones de cuidadores sobrellevan cada día en Estados Unidos: el remordimiento y la soledad, la alegría y la exasperación, la frustración y la ansiedad, y el desafío de aprender a aceptar lo que Lonnie denomina una "nueva normalidad".

"Lo más difícil para cualquier cuidador, sea hijo, padre, madre o cónyuge, es el cambio en la relación", dice Lonnie. "La relación cambia con el tiempo y la enfermedad. Físicamente, [los pacientes] no son tan móviles; no les es posible hacer cosas contigo como antes. Los medicamentos podrían influir en su capacidad cognitivas Posiblemente no puedan hablar igual de bien. … Este es el momento en que [haces la transición] de cónyuge a compañero de cuidado o cuidador".

El peligro potencial más grande, advierte Lonnie, es que los cuidadores "deben tener cuidado de no amargarse porque piensen que les han robado sus vidas. Y no deben permitir que la persona que están cuidando se amargue, en el sentido de que se sientan culpables: 'Te estoy robando la vida'".

"Eso solo hace que [la] depresión sea aún más grave", dice ella. "Sinceramente, puedo enfrentarme al mal de Parkinson todo el día. La depresión da miedo. Afecta a todos de distintas maneras. Intentar superar ese “terreno resbaladizo”, y sacarlos de ese callejón sin salida, no es fácil".

Alí, el más grande »

Según Lonnie, la muerte de la madre del púgil y el fallecimiento de su archirival Joe Frazier en el 2011, "lo afectaron" profundamente. No sé por qué, pienso que Muhammad se sentía mejor cuando él y Joe ambos compartían espacio en esta tierra. Yo solo quería que no se deprimiera pensando en su propia mortalidad".

Hace 50 años, en febrero, el joven y orgulloso Cassius Clay venció por primera vez a Sonny Liston para convertirse en campeón mundial de peso pesado, y luego anunció que se convertiría al islamismo y cambiaría su nombre a Muhammad Ali. Durante décadas, fue una de las figuras más famosas y admiradas del mundo —no solo como boxeador, sino por sus posturas sobre la justicia racial y la tolerancia religiosa—. Pero en los últimos años Ali se ha convertido en una persona cada vez más privada, a medida que su capacidad de hablar se ha deteriorado.

Es un día fresco de primavera, y el optimismo está en el ambiente. Lonnie concede una rara entrevista en el hogar de la pareja, en una exclusiva urbanización privada en el área del desierto de  Phoenix. Dos extensas palmeras y un árbol de mezquite en flor rodean una piscina rectangular. Flores coloridas avivan un entorno pacífico que incluye pájaros que cantan y una pequeña fuente.

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