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Salud del veterano

Cuando los heridos regresan de la guerra

Más que nunca, las tropas sobreviven aterradoras heridas de guerra; y más padres asumen la función de prestadores de cuidado a largo plazo.

Veterano de guerra y su familia

— Erika Larsen


En ese momento, Cynthia pasó a ser parte del creciente número de padres que, por necesidad, vuelven a asumir la función de cuidadores de sus hijos cuando regresan de las guerras de Iraq y Afganistán con heridas debilitantes y, a menudo, de largo plazo. Según los funcionarios de tres organizaciones nacionales —Wounded Warrior Project (WWP, Proyecto Guerrero Herido), Military Family Network (Red de Apoyo a Familias con Miembros Militares) y Coalition to Salute America’s Heroes (CSAH, Coalición para Rendir Homenaje a los Héroes Estadounidenses)—, aproximadamente 10.000 veteranos de estos recientes conflictos dependen de sus padres para su atención.

De improviso, estos padres han tenido que renunciar a sus trabajos, dejar de lado los planes de jubilación y mudarse para poder estar con sus hijos e hijas heridos. Muchos de ellos se convirtieron en guerreros que luchan para asegurarse de que esta nueva ola de veteranos heridos reciba la atención médica y la rehabilitación que le hace falta.

Estos padres prestadores de cuidados, algunos baby boomers (nacidos durante la explosión de nacimientos, entre 1946 y 1964) y otros mayores, enfrentan uno de los grandes desafíos del siglo XXI: sus hijos regresan a casa en cantidades sin precedentes, con heridas que habrían sido fatales en los conflictos anteriores.

“Esta es una guerra que ocasiona discapacidades, no una guerra de muertes”, reflexiona el ex médico del Ejército, Dr. Ronald Glasser, autor de Wounded: Vietnam to Iraq (Heridos: de Vietnam a Iraq) (George Braziller, 2006).

“Su herencia son los pabellones de ortopedia y neurología, no el cementerio”.

No sólo tienen mejores cascos y blindajes personales que les salvan la vida, sino que la medicina en el campo de batalla es casi milagrosa. Un soldado que llega al Hospital Theater de la Fuerza Aérea en Balad, Iraq, tiene el 96% de probabilidades de sobrevivir. A veces se lo puede trasladar a Estados Unidos en menos de 36 horas desde que sufrió la herida.

Como resultado, sólo hay 6 muertes por cada 100 heridas en Iraq y Afganistán, en comparación con las 28 por cada 100 en Vietnam, y 38 en la Segunda Guerra Mundial, según Linda Bilmes, una investigadora de la
Escuela de Gobierno Kennedy de la Universidad de Harvard.

Si bien, esta tasa de supervivencia es alentadora, la otra cara es que muchas de estas heridas son aterradoras y necesitan cuidados complejos y a largo plazo. Parte del motivo radica en que la naturaleza de la guerra ha cambiado: las tropas de hoy se enfrentan a la amenaza constante de los explosivos improvisados.

Cuando estas bombas detonan, emiten ondas de presión tan intensas que el cerebro de cualquier persona que se halle cerca literalmente estalla dentro de su cabeza.

“Son explosiones enormes”, afirma Glasser. “La física es sorprendente: pueden hacer volcar un tanque de 70 toneladas. Cualquier persona atrapada en la onda de impacto se verá en graves problemas”.

A veces, el tejido cerebral lesionado se inflama de tal manera que es necesario extirpar parte del cráneo para que el cerebro tenga suficiente espacio.

Hasta el 29 de abril, el Pentágono informó un total de 31.848 heridos en los conflictos actuales; sin embargo, los expertos independientes dicen que esa cifra es muy conservadora, ya que estiman que solo las lesiones cerebrales podrían ser 320.000, el 20% de los 1,64 millones que han prestado servicio hasta ahora, una cifra que el ayudante del secretario de Defensa para asuntos sanitarios, S. Ward Casscells, considera “plausible”.

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