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Cómo evitar las caídas

Cintas trotadoras, globos y otros trucos para ayudarlo a mantener el equilibrio.

Este invierno, gran parte del país, muchas calles, veredas y escaleras han estado fastidiosamente resbaladizas y difíciles de transitar. Para la gente mayor, sin embargo, estos senderos resbalosos pueden resultar peligrosos, y hasta mortales.

En un día cualquiera, aun en un día sin nieve, un adulto mayor ingresa, cada 18 segundos, en la sala de urgencias por una caída. Y aproximadamente 23.000 muertes al año se relacionan con caídas. La editora delWashington PostKatharine Graham y el médico Robert Atkins, el de la famosa dieta Atkins, por ejemplo, murieron a causa de caídas.

Pero el invierno pasado, cuando su perro tiró de la correa durante una caminata por una vereda congelada, Sandra Perkins estaba preparada. La enfermera jubilada de 65 años de edad, de Hazel Crest, Illinois, recién había terminado un programa de capacitación en la Universidad de Illinois, en Chicago, donde practicó cómo recuperarse de resbalones y tropiezos.

Dos veces a la semana, durante dos semanas, Perkins se colocó un arnés, se subió a una cinta trotadora especialmente diseñada y aprendió cómo responder a situaciones resbaladizas creadas por investigadores.

“Lo que había aprendido a hacer en la cinta se volvió automático, y no me caí al piso”, cuenta Perkins.

Más de una tercera parte de las personas mayores de 65 años se cae cada año, según los Centers for Disease Control and Prevention (CDC, Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades). Las muertes causadas por caídas se deben, en gran parte, a lesiones en la cabeza o fracturas de cadera que provocan mucho tiempo de recuperación.

Las cifras de los CDC, en 2006, demostraron que las caídas originarion 1,8 millones de visitas de estadounidenses mayores de 65 años a salas de urgencias. Para el año 2008, ese número había ascendido a 2,1 millones.

Y el problema, según Judy A. Stevens, epidemióloga senior del Centro de Lesiones de los CDC, va a continuar empeorando a medida que la población envejezca.

Pero los investigadores, científicos y médicos no se rinden. Están en una carrera contra el tiempo para el uso de nuevas —y viejas— tecnologías para evitar las caídas. Ciertamente, tan sólo hablar con un médico sobre cómo evitar una caída puede resultar vital.

Stevens, de los CDC, indica que aprender cómo prevenir caídas no sólo ayuda a la gente a evitar lesiones, sino también a preservar su independencia, su capacidad para caminar hasta una tienda, visitar amigos, desplazarse por su propia casa.

El gobierno federal apoya estos esfuerzos contra las caídas a través de la Ley de Seguridad de los Adultos Mayores (Safety of Seniors Act - Ley SOS), promulgada en el 2008 para financiar proyectos, investigación y educación relacionada con esta problemática.

La Senadora Barbara Mikulski, demócrata por el estado de Maryland, una de las patrocinadoras del proyecto de ley, se refirió a las caídas entre las personas mayores como “un serio problema de salud pública”.

Dolor, bastones y ascensores

Las causas de caída más frecuentes son la pérdida de equilibrio, debilidad de los músculos, visión disminuida, medicamentos y peligros del hogar.

Y una investigación reciente ha revelado otras causas de caídas y modos de tratarlas, que incluyen:

. Controlar el dolor:El dolor crónico o intenso puede producir caídas; en parte, porque el cuerpo puede alterar su postura y movimientos para adaptarse al dolor. “Las personas mayores pueden tener tendencia a minimizar o desestimar el dolor”, pero no deberían hacerlo, según Suzanne G. Leveille, profesora de enfermería de la Universidad de Massachusetts, Boston, y autora principal de un estudio, del mes de noviembre, delJournal of the American Medical Association.Los investigadores descubrieron que las personas con dolor intenso eran un 77% más propensas a sufrir caídas en comparación con las que no sufrían dolor.Trabaje con su médico para manejar el dolor y tratar las afecciones subyacentes, como la artritis, que causan dolor.

. Examen para detectar trastornos del oído interno:Un trastorno del oído interno denominadodisfunción vestibular puede provocar mareosy afectar el equilibrio. Su médico puede examinar su equilibrio pidiéndole que se ponga de pie con los ojos abiertos y, luego, cerrados; primero sobre el piso y, luego, sobre una colchoneta de espuma de goma.

. Ajustar los medicamentos:Los medicamentos pueden aumentar el riesgo de caídas; los sedantes y antidepresivos pueden resultar particularmente peligrosos, según un análisis de los hallazgos de 22 estudios realizados.

 . Uso correcto del bastón:El uso inadecuado de bastones y caminadores termina enviando a 47.000 personas mayores a salas de urgencias cada año. No pida estos elementos prestados; consiga un fisioterapeuta que le recomiende uno adecuado para usted y le enseñe cómo usarlo.

. No permita que las mascotas lo hagan tropezar:Las mascotas son responsables de que 21.000 adultos mayores al año deban ser tratados por caídas. No permita que las mascotas se acuesten al costado de la cama ni al pie de la silla, y mantenga sus juguetes fuera de su camino.

. Cuidado al subir (o bajar):Desplazarse en ascensores puede resultar engañoso para los adultos mayores. Entre 1990 y 2006, más de la mitad de las 2.600lesiones sufridas por adultos mayores de más de 65 años de edad en ascensores y que hayan sido lo suficientemente graves como para requerir su atención en salas de urgencias fueron provocadas por un resbalón, un tropezón o una caída, según un nuevo estudio. Tómese su tiempo, no corra para tomar el ascensor ni interponga un brazo, pierna o caminador para evitar que se cierre la puerta del mismo.

Consulte a su médico

Desafortunadamente, conocer el motivo por el cual nos caemos no parece traducirse en menos caídas. Con frecuencia, los adultos mayores no admiten su vulnerabilidad o ni siquiera haberse caído, y por ese motivo, no adoptan las medidas para evitarlo. El médico Jeffrey Kaye, director delOregon Center for Aging and Technology(Centro de Envejecimiento y Tecnología de Oregon), de la universidad Oregon Health and Science University, lo aprendió de primera mano. Junto con sus colegas, colocó sensores inalámbricos en las casas de voluntarios y monitorearon sus movimientos. Cada semana se les pregunta a los participantes del estudio en curso si se han caído.

Un “sí” no produce ninguna diferencia en su andar, según los sensores.

“Se levantan y dicen: `Me caí´, pero pueden caminar y simplemente siguen con sus cosas —indica Kaye—. A pesar de que el sistema de sensores en el hogar muestra que la gente se cayó, “no cambia su conducta, al menos en el corto plazo, de ningún modo evidente”.

Entonces, ¿cuál es el mejor modo de romper este ciclo?

La medida más importante que se puede tomar es hacer que el médico evalúe el riesgo de caída de los pacientes, indica Stevens de los Centros de Lesiones de los CDC.

Soluciones de alta tecnología


Mientras que las antiguas técnicas de tai chi y otros programas pueden mejorar el equilibrio, la última tecnología puede también ayudar en la lucha contra las caídas.


Perkins, de Illinois, estaba en un programa pionero en el que junto con otras personas se subieron a una cinta trotadora, con un arnés que los sostenía si se caían.


A medida que los investigadores aumentaban o disminuían la velocidad de la cinta inesperadamente, la gente solía caerse la primera vez, pero rápidamente aprendieron a agarrarse. Mark Grabiner, profesor de kinesiología y bioingeniería de la Universidad de Illinois, en Chicago, creador del programa, no se sorprendió. Ha estado estudiando con sus colegas la forma en que los adultos mayores se caen, para capacitarlos en cómo no caerse, ya sea dando un paso corto, un paso largo o incluso un par de pasos que los ayude a recuperar el equilibrio.


“Lo interesante de esto es que realmente no tenemos que enseñarle nada a nadie —expresa Grabiner—. Los ubicamos en la cinta trotadora y el sistema nervioso hace el resto. Es muy bueno”. Grabiner señala que la cinta ayuda a volver a entrenar los nervios y los músculos para que respondan de manera automática cuando la gente se tropieza o resbala.


Investigadores de Australia están probando los efectos de la tabla de equilibrio de la Nintendo Wii en adultos mayores. Y en un estudio piloto realizado en Nuevo Hampshire, denominadoActiveStep (PasoActivo), una cinta trotadora controlada por una computadora, con un arnés soporte que estimula los resbalones y tropiezos, ha demostrado reducir las caídas en un 40% cuando se la utiliza junto con fisioterapia tradicional.


Voleibol con globos


Tonya Walton, instructora de un curso de seis semanas sobre prevención de caídas en el centro comunitarioFriendship Village Community Center, en Chevy Chase, Maryland, señala que utiliza medidas de baja tecnología para lograr los mismos resultados. Los participantes del curso juegan al voleibol con globos, juegan a atrapar pelotas de tenis y participan en otros juegos que mejoran la coordinación y el movimiento mano-ojo.


También enseña ejercicios simples de fuerza y equilibrio, como caminar tocando la punta de un pie con el talón del otro en cada paso. Walton comenta que mientras sus alumnos disfrutan del juego, sus cuerpos recuerdan cómo se movían cuando eran niños. El andar rígido se relaja y se recupera el equilibrio. Es el mismo efecto que están creando los investigadores de la universidad, pero sin el arnés ni la cinta.


“La gente regresa después de terminar el curso y me dice que ya no tienen miedo cuando caminan afuera", comenta Walton.

Cathie Gandel es una redactora independiente de Bridgehampton, N.Y.

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