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Asuntos legales

Cuando desaparece una persona mayor

Cada año cientos de adultos mayores se van de sus hogares sin rumbo.

Cuando las personas empiezan a perder el sentido del tiempo y del espacio ocurren esas andanzas de un sitio a otro. Los días y las noches se les confunden, que debe ser lo que le pasaba a Giuseppe cuando empezó a desayunar en medio de la noche. Hablan de que quieren regresar a “casa”, que para ellos significa una casa de su infancia o algún otro lugar donde vivieron mucho tiempo atrás. Los pacientes parecen agitados e incapaces de quedarse tranquilos en un mismo sitio. Ir y venir por una habitación es común. Un cambio en la situación médica también puede desencadenar el andar sin rumbo fijo. Por ejemplo, algo que parece benigno como los oídos tapados por el cerumen, lo que entorpece la capacidad auditiva de la persona, puede aumentar la confusión y hacer que salga por la puerta.

“Esto asusta porque están motivados, son fuertes, pueden vestirse sin ayuda”, dice Ehrlich. “Saber siempre dónde se encuentra una persona así es sumamente difícil”.

Esas salidas sin rumbo fijo pueden ocurrir en cualquier momento y bajo distintas circunstancias. Según un resumen elaborado por la Clínica Mayo en el 2004, de una investigación de personas con demencia que se perdieron, 18 % supuestamente estaban bajo supervisión en un sitio de cuidados diarios para adultos, un hogar para el cuidado de personas mayores discapacitadas o cualquier otro establecimiento de cuidados cuando desparecieron. Otro 13 % se perdió cuando estaban fuera solo. Un 11 % se encontraban solos en la casa y 7 % se alejaron solos cuando dormían sus cuidadores.

Hay que encontrar rápido a las personas mayores que desaparecen

Si una persona mayor desaparece, el tiempo es un factor crucial para que pueda regresar a casa sana y salva. Mientras más tiempo pasa, menos probabilidad habrá de encontrar viva a la persona. En el resumen de la Clínica Mayo, el mayor tiempo que había transcurrido desde la desaparición de una persona que fue encontrada viva fue de cuatro días.

“El riesgo más grande es que no se encuentren rápido”, dice Beth Kallmyer, directora principal de servicios de la Alzheimer's Association. En realidad, dice que el 50 % de las personas que se alejan de sus cuidadores y no se encuentran en un plazo de 24 horas sufren lesiones graves y hasta la muerte.

“Hoy en Chicago, la temperatura es de 1 grado, que llega a menos 20 debido al viento”, dice. “Alguien puede morir muy, muy rápido bajo estas condiciones. En los climas cálidos, puede ocurrir la deshidratación y otras cosas realmente horribles”.

Cuando se ha encontrado muerta a una persona mayor, lo más probable es que haya caído en fosos o se haya perdido en áreas boscosas. El 19 % de las personas que se encontraron muertas después de alejarse estaban en zonas urbanas, las había atropellado un vehículo o se habían escondido en lugares como edificios abandonados. La exposición a las condiciones climáticas, demasiado frío o demasiado calor, fue la causa principal de muerte.

El ahogamiento también fue un factor importante. ¿Cómo puede una persona perderse dentro del agua? La razón tal vez sea los problemas de procesamiento visual que crea la enfermedad de Alzheimer.

“Es posible que caminen dentro del agua y no reconocen que se trata de agua”, dice Kimberly Kelly, fundadora y directora ejecutiva del proyecto Far From Home (Lejos del hogar), un programa educativo nacional de seguridad pública que se dedica a encontrar a personas mayores desaparecidas. “Quizás piensen que es un estacionamiento plano. Tal vez no piensen que puede ser tan profundo. Es posible que estén tan concentrados en llegar a lo que sea que esté del otro lado que su cerebro no procesa que están en el agua”.

Algo muy parecido sucede cuando los pacientes de demencia vagan en los bosques. Siguen caminando hasta que ya no pueden más, y Kelly dice que es usual encontrar a personas paradas frente a un árbol o una roca porque no logran saber cómo pueden caminar alrededor de ese obstáculo.

Siguiente: Qué se debe hacer cuando una persona desaparece. »

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