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¿Paneles de la muerte?

Orientación sobre el final de la vida

Los expertos coinciden en que el debate demoniza una conversación dura, pero fundamental, entre médicos, pacientes y familiares.

In English | La mujer al teléfono estaba preocupada. Había firmado una directiva anticipada especificando qué clase de cuidados de final de vida deseaba recibir en caso de que no pudiera comunicar sus deseos y ahora quería revocarlos.

¿Por qué? Porque alguien le contó que no importaba lo que la directiva especificara, que el solo hecho de contar con una directiva significaba que no recibiría ni los cuidados más básicos ni alivio para el dolor, afirmó Kathy Brandt, la mujer que contestó este llamado. Brandt, vicepresidente de la National Hospice and Palliative Care Organization (Organización Nacional de Hospicios y Cuidado Paliativo), dijo que la mujer había llegado a creer que había firmado su renuncia al derecho a recibir tratamiento médico.

Las directivas anticipadas no señalan que el paciente desee morir con dolor o sin recibir ningún tipo de atención médica. Estas directivas son documentos legales que especifican qué clase de tratamiento desearía recibir un paciente que no puede hablar. Sin embargo, la planificación racional para enfermedades debilitantes y eventual muerte es una idea que pareciera atraer todo tipo de aterradores malos entendidos.

La propuesta

Brandt habló con esta persona hace unos meses, antes de que la sección poco conocida del proyecto de ley de la Cámara de Representantes HR 3200 —American Affordable Health Choices Act (Ley de opciones de salud asequibles de EE. UU.)— pareciera cobrar vida propia en medio de acusaciones que señalaban que el gobierno estaba creando “paneles de la muerte” para someter a eutanasia a los mayores. Los furiosos manifestantes acudieron en masa a los encuentros municipales donde expresaron su furia contra los miembros del Congreso.

Lo que la propuesta, en realidad, contemplaría es el permitirles a los médicos facturarle a Medicare por charlar con los pacientes acerca de qué clase de cuidados de final de vida desearían, en el caso de que hubiera alguna pequeña posibilidad de recuperación y no pudieran decidir por ellos mismos. ¿Desearían que tan sólo se controlara el dolor o preferirían que los médicos intentaran todos los tratamientos disponibles?

Este tipo de conversaciones no serían obligatorias, pero podrían ayudar a los pacientes a expresar sus deseos en un testamento en vida, y a designar un apoderado para temas de salud —por lo general, el cónyuge o un hijo adulto— para que cumpla los deseos.

¿Quién decide?

“Se puede resumir en dos palabras: '¿Quién decide?' ”, sostiene Hill Thomas, de Ithaca, Nueva York, médico geriatra conocido en todo el país, quien desarrolló el concepto de hogares de cuidados ecológicos —servicios que son menos institucionales y ayudan al paciente a vivir vidas más plenas en entornos más pequeños.

“El objetivo de hacer esta planificación es lograr una comunicación cuidadosa con un médico y elaborar documentos que puedan guiar su cuidado”, prosigue. “Usted es quien decide”.

El concepto de cuidados paliativos, en los que el médico controla los síntomas de dolor sin intentar tratar la enfermedad en su fase terminal, es diferente al del suicidio asistido o al de la eutanasia activa, enfatiza Thomas. Los cuidados paliativos son los que se llevan a cabo “cuando alguien se encuentra en una situación de final de vida”, explica. “Cuando no hay una cura disponible, usted definitivamente deseará estos cuidados paliativos”.

La mayoría de los pacientes dirán que no quieren que se tomen medidas heroicas, pero “algunas personas dirán: ‘Doc, quiero que se haga todo. No escatime en nada. Si hay algo que se pueda hacer para prolongar mi vida, hágalo’”, afirma Thomas. “A mí, como médico, no me interesa qué posición tome un paciente. Lo que me interesa es cumplir su voluntad”.

Esta conversación es fundamental, sostiene Brandt, cuya organización cuenta con formularios de planificación disponibles en el sitio de internet Caring Connections. Medicare les paga a los médicos por los procedimientos y tratamientos, pero, actualmente, un médico que pasa una hora explicando los pros y los contras de las directivas médicas no puede facturar por ese tiempo y trabajo. Lo que la propuesta de Advance Care Planning Consultation haría, afirma Brandt, es que “al menos, dedicarles ese tiempo a los pacientes no sea una pérdida de dinero para los médicos”.

Sin embargo, esta propuesta, conocida como Section (Sección) 1233, no ha sido retratada de este modo. Las críticas sostienen que se les otorga a los médicos un incentivo financiero a fin de que presionen a sus pacientes a rehusar los procedimientos para prolongar la vida, a favor de los cuidados paliativos. Y esto, declaran, es un precedente peligroso que lleva a la eutanasia —una acusación que indigna a muchos médicos y a trabajadores del cuidado de la salud—.

Howard Tuch, el médico especialista en cuidados paliativos y director de políticas de salud en Suncoast Hospice, una organización sin fines de lucro, en el Condado de Pinellas, Florida, sostiene que las acusaciones son “absurdas”.

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