El conguero

Ray Barretto, el inmortal conguero boricua

El padre del gran éxito “El Watusi” aún es recordado.

Ray Barretto tocando las congas

Ray Barretto, conguero profesional, fue el creador de "El Watusi", una canción que se convirtió en un "hit" de la radio. — Eric Cabanis/AFP/Getty Images

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El nombre Ray Barretto quizás no tenga la mística seductora de otras estrellas de la Fania como Héctor Lavoe o La Lupe. Pero conguero y director de orquesta estadounidense grabó algunos de los discos más explosivos del género afrocaribeño.

“Con Ray hicimos historia”, cuenta Adalberto Santiago, el sonero boricua que acompañó a Barretto en éxitos clave de la explosión salsosa de los años 70 como Arrepiéntete, Quítate la máscara y Qué viva la música.

“Él fue mi padre musical. Era un hombre muy responsable, dedicado a su orquesta, [alguien] que le daba una oportunidad a sus músicos”, dice Santiago. “Cuando grabábamos un disco juntos, Ray me presentaba el material y yo lo estudiaba por mi lado. Después trabajábamos en conjunto para mejorarlo. Era una persona a la que le gustaba compartir ideas”.

La gente que lo conoció dice que Barretto era un hombre sencillo, hipersensible. “A veces siento que soy parte del empapelado”, se quejó amargamente durante una entrevista que realicé un tiempo antes de su muerte, en el 2006, a los 76 años.

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Barretto abandonó el circuito salsero para terminar su carrera amparado por la jerarquía del jazz. Pero su legado musical es rico en su diversidad.

“Ray era una enciclopedia ambulante de la música”, recuerda Oscar Hernández, que a los 25 años fue contratado por Barretto como pianista en su orquesta. Hernández debutó con el conguero en el clásico LP de 1979 Rican/Struction, y grabó varios discos con él durante la década de los 80.

“Era fanático del jazz —inclusive empezó su carrera en el jazz, antes de tocar música latina— y también le gustaba el género clásico”, agrega. “Tenía un excelente equipo de sonido y cuando íbamos a su casa, nos hacía escuchar discos de todo tipo. Para un pianista joven como yo, era excelente contar con su conocimiento musical. Ray era exigente y esperaba solo lo mejor de nosotros”.

Del barrio a los escenarios

Barretto nació en 1929, de padres puertorriqueños, y creció en el barrio de Spanish Harlem de Nueva York. Al regresar del ejército en 1949, se transformó en un conguero profesional. La década de los 50 fue decisiva para la fusión del jazz con ritmos antillanos y Ray apareció en la escena musical en el momento perfecto. Enseguida comenzó a trabajar furiosamente. Grabó con Tito Puente, el saxofonista Gene Ammons, el guitarrista Kenny Burrell y también con Dizzy Gillespie —padrino del Latin jazz— entre otros. 

En 1960, empieza a grabar LPs con su propia orquesta, favoreciendo el formato de la charanga, tan popular en ese momento (adoptado también por futuros salseros como Johnny Pacheco y Charlie Palmieri). La diferencia fue que Barretto logró lo que muchos otros no pudieron: en 1961, generó un éxito radial que causó furor en Estados Unidos.

El Watusi era una curiosidad musical, una travesura en formato de canción que jugaba con el exotismo de los ritmos latinos y su influencia africana. Pero los violines de la charanga vibraban con auténtico frenesí cubano, su coro era irresistible y pasaron muchos años antes que el conguero pudiera reemplazar la memoria del Watusi con nuevos éxitos de salsa dura.

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