Guerras entre supermercados

Las tiendas de descuento europeas podrían desafiar a Wal-Mart y reducir los precios.

Mujer en un supermercado observando cupones para compras y aprovechando la entrada de nuevos supermercados a Estados Unidos

Dos cadenas de supermercados europeos se están convirtiendo en grandes participantes en el mercado estadounidense. — Getty Images

In English | El negocio de comestibles —un sector con poco margen que ha sido perturbado por la tienda de descuentos Wal-Mart— está a punto de ser impactado por una nueva ola de trastorno. Y esto podría beneficiarte.

Un nuevo grupo de tiendas con grandes descuentos está extendiendo su presencia en el mercado estadounidense, desafiando a la competencia con precios bajos, con tiendas nuevas o renovadas y con artículos de marca privada que reciben buenos comentarios de los clientes.

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Dos de los participantes más grandes en esta área son Aldi y Lidl, ambas compañías alemanas con una larga trayectoria en Europa.

Aldi no es nuevo en Estados Unidos, ya que estableció sus primeras tiendas aquí hace unos 40 años, pero su reciente crecimiento acelerado ha sido masivo. La empresa calcula que tendrá cerca de 2,000 tiendas en Estados Unidos para finales del 2018, y anunció a principios de este año que renovará y ampliará más de 1,300 tiendas para el año 2020, a un costo de $1,600 millones ($1.6 billion).

Su estrategia es sencilla: usar marcas privadas de calidad —así como un enfoque más fuerte hacia productos, verduras y artículos orgánicos de primera— a la vez que se ofrecen precios bajos.

Aldi está ofreciendo precios que son un 21% más bajos que sus rivales más cercanos, dijo a Reuters el director ejecutivo Jason Hart a principios de este mes. La empresa basa esa cifra en una investigación interna. Dice que ahora venden a más de 40 millones de clientes al mes en Estados Unidos, un incremento del 60% desde el 2013.

Lidl apenas está empezando a entrar a Estados Unidos, pero tiene la intención de abrir 100 tiendas aquí en el próximo año, informa Reuters. Tiene más de 10,000 tiendas en Europa y es el principal rival de Aldi en muchos mercados de esa región.

Ambas marcas se enfocan en el precio. Eso significa que están poniendo la mira sobre Wal-Mart, quien ha sido un desestabilizador de las cadenas de supermercados más tradicionales, como Safeway y Wegmans. La gran tienda de descuentos está tomando medidas de defensa.

El Wall Street Journal informó el martes que Wal-Mart está elaborando un plan para combatir a los nuevos contendientes, con ejecutivos diciendo a sus proveedores que sus precios deben ser un 15% más bajos que sus competidores el 80% del tiempo.

“El trabajo que se ha hecho para posicionarnos competitivamente empezó hace dos años”, dijo al Journal el director ejecutivo de Wal-Mart, Doug McMillon. Señaló que la compañía estaba ejecutando un gran plan de renovación de tiendas, en parte para competir contra los nuevos rivales.

No todos creen que las nuevas tiendas pueden hacer en Estados Unidos lo que hicieron en Europa. El analista de ubicaciones de supermercados David J. Livingston pronostica que Lidl fracasará dentro de un plazo de cinco años en Estados Unidos.

“En primer lugar, planean abrir unas 100 tiendas sin haber hecho la prueba con una en este país para ver si funciona”, escribió en un blog publicado en febrero. “A Wegmans le ha llevado 100 años y ni siquiera tienen 100 tiendas. Demasiadas tiendas en muy poco tiempo. Tienen una enorme curva de aprendizaje”.

Aun así, la expansión será una buena noticia para los consumidores; al menos desde el punto de vista de los precios. La conveniencia puede ser otro asunto, ya que la nueva competencia puede desviar del mercado a los compradores que han sido leales por mucho tiempo.

El sitio web noticioso Business Insider observa que 18 compañías de comestibles se han declarado en bancarrota desde el 2014. Eso significa que tu tienda más cercana tal vez se haya ido a la quiebra, incluso cuando los nuevos rivales te ahorran dinero.

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