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¿Qué tan seguros están sus ahorros?

La verdad acerca de los productos financieros estructurados y por qué los corredores de bolsa los promocionan.

In English | Charles Replogle, de Vero Beach, Florida, buscaba una inversión para su madre de 86 años y su hermano con discapacidad mental. De modo que, cuando un corredor —un amigo que conocía desde los 9 años— le sugirió una inversión de bajo riesgo y alto rendimiento conocida como nota de capital protegido, este dueño de restaurante, de 55 años, invirtió $130.000, casi un tercio de sus ahorros. Le pareció que no había mucho que pensar.

grenade in a pile of eggs

— Dan Page

Gran error. La inversión que hizo en UBS Financial Services, una división del banco suizo UBS AG, era mucho más riesgosa de lo que él creía. A pesar de que se la describieron como segura, en realidad era una oferta compleja e insegura conocida como producto estructurado, una inversión cuyo rendimiento depende del comportamiento de instrumentos financieros subyacentes tales como acciones, índices de las acciones y bonos no asegurados.

Al año, Replogle había perdido todo el dinero que había invertido. No había garantía con respaldo del gobierno para su capital, y las inversiones subyacentes resultaron ser bonos no asegurados emitidos por Lehman Brothers, firma que colapsó en septiembre del 2008. (En una declaración preparada, un vocero de UBS afirmó que el corretaje cumplió “todos los requisitos, prácticas de venta sólidas y pautas de divulgación a clientes” al vender los productos estructurados de la firma Lehman a sus clientes).

Los productos estructurados —que actualmente se venden a pequeños inversores en cantidades récord— son tan complicados que el corredor que los vende no siempre sabe cómo funcionan. Sin embargo, a diferencia de las utilidades del inversor, las comisiones de los corredores sí están garantizadas.

Justificadamente, Replogle se sintió engañado. “No buscábamos un gran éxito”, señaló. “Sólo algo en lo que pudiéramos confiar. Y nos dijeron que no había riesgo. Pensamos que estábamos lo suficientemente protegidos”.

Muchos especialistas en finanzas afirman que rara vez son convenientes para inversores individuales, y menos aún para alguien que no desea correr riesgos y que busca una alternativa a los CD (certificados de depósito). Así que surge la pregunta de los $130.000: Si estas inversiones son tan riesgosas, ¿por qué no se controlan más estrictamente? Se requiere que los productos estructurados estén registrados ante la Securities and Exchange Commission (SEC, Comisión de Bolsa y Valores), pero eso es todo. Ningún regulador los revisa antes de que sean vendidos.

Cuando el Congreso aprobó la ley Dodd-Frank de reforma financiera, del 2010, se ignoraron estos productos tan complejos. La ley creó una nueva Consumer Financial Protection Bureau (Oficina de protección al consumidor en asuntos financieros), que investigará las prácticas de marketing engañosas (entre otras tareas), pero no supervisará el mercado de valores.

Entre tanto, las ventas de productos financieros estructurados siguen en aumento. En el 2010, las empresas de Wall Street y los principales bancos superaron todas las marcas al vender $51.860 millones de las inversiones a consumidores estadounidenses. Su estrategia: bajo riesgo para el capital y un alto rendimiento.

Sus clientes preferidos: los estadounidenses adultos mayores que temen quedarse sin dinero al vivir mucho más tiempo, si sus ahorros permanecen en certificados de depósito y bonos de bajo rendimiento, y que, muchas veces, se desesperan por encontrar una alternativa segura que pague más.

“Wall Street está apuntando, claramente, a inversores de ingresos fijos, de los cuales la mayoría son jubilados que buscan una fuente estable de ingreso, y protegerse contra cualquier pérdida material de su capital”, sostiene Chris Vernon, abogado, de Naples, Florida, que ha representado a cientos de inversores mayores a quienes los han engañado, incluido Replogle. Y, según él, siguen siendo el blanco por la misma razón por la que Willie Sutton robaba bancos: “Porque allí es dónde está el dinero”.

Los productos estructurados son extremadamente lucrativos para quienes los venden. Pero no tanto para los compradores. En el mejor de los casos, usted paga tarifas altas por una inversión ilíquida con una ganancia potencial limitada; y en el peor, puede perderlo todo.

A la fecha, los inversores han perdido unos $164.000 millones en productos estructurados e inversiones de un riesgo similar. Y los reguladores creen que las pérdidas van a aumentar drásticamente, junto con las quejas de los inversores. Los estadounidenses que realizaron estas inversiones desde el 2008 están presentando cada vez más demandas a medida que el monto de sus pérdidas se torna evidente. “La gran ola todavía está por llegar: la mayoría de la gente aún no sabe lo que tiene”, señaló Joseph P. Borg, director de la Comisión de Valores de Alabama, quien es responsable de investigar una serie de demandas.

Perdió 275.000 dólares en inversiones "seguras" >>

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