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Según Matt Kadlec, asesor de crédito de Financial Information & Service Center, de Menasha, Wisconsin, los prestatarios enfrentan el embargo después de haber dejado de realizar múltiples pagos. “Lo típico era esperar tres meses antes de recurrir a la justicia”, señala Kadlec, quien trabajó para el prestamista de día de pago Cash Tyme, de Indiana. “Solo íbamos al juzgado si sabíamos que la persona seguía teniendo algún tipo de ingreso”.

En mayo del 2011, el Treasury Department (Departamento del Tesoro) presentó una nueva norma que identifica los depósitos exentos —entre los que se encuentran los beneficios del Seguro Social—, cuando aparecen en la pantalla de la computadora del empleado del banco, indicando que esos fondos no pueden ser embargados. “Antes, el banco decía: ‘No depende de nosotros decidir qué fondos están exentos’,  para, luego, hacer un pedido de embargo y congelar su cuenta”, dice Jay Speer, director ejecutivo del Virginia Poverty Law Center (Centro Jurídico contra la Pobreza de Virginia), con base en Richmond. “Uno tenía que ir a la corte para probar que estaban exentos. Mientras tanto, su cuenta era congelada y no podía extraer dinero ni para comprar alimentos. Ahora, el embargo es impedido sin necesidad de ir a un juzgado. La nueva norma hace que los bancos hagan lo que deberían haber hecho siempre”.

Si bien la norma dificultaría que los prestamistas de locales puedan embargar los beneficios de los prestatarios, los bancos que otorgan préstamos de este tipo no tendrían el mismo problema. Actualmente, cinco bancos —Wells Fargo, U.S. Bank, Fifth Third Bank, Regions Financial y Guaranty Bank— están otorgando préstamos similares a titulares de cuentas cuyos beneficios son depositados directamente en sus cuentas. Ninguno de estos productos es llamado préstamo de día de pago, ni siquiera "préstamo"; la mayoría son catalogados como “adelantos”, tal como el "Adelanto de Depósito Directo" (Direct Deposit Advance), de Wells Fargo, cuya vocera, Richele Messick, denomina “un modo creativo de que el cliente pueda acceder anticipadamente a su próximo depósito”. Pero los términos y condiciones de este tipo de crédito son prácticamente idénticos a los de los préstamos ofrecidos en los locales de prestamistas, lo que incluye tasas de interés de tres dígitos y plazos de dos semanas para saldarlos, con fecha de vencimiento coincidente con la fecha del próximo depósito directo que ha de recibir el prestatario.

Para obtener estos préstamos, los clientes necesitan tener un depósito directo habitual en sus cuentas corrientes, y los beneficios del Seguro Social cumplen este requisito. El Seguro Social comenzó a ofrecer el depósito directo en 1996, y la mayoría de los beneficiarios han hecho la transición; se prevé que el último cheque en papel del Seguro Social se enviará por correo postal en marzo del 2013. Esa comodidad tiene una consecuencia no deseada: el depósito directo podría permitir que los bancos tomaran beneficios para saldar deudas contraídas con el banco, lo que incluiría los préstamos de este tipo que ellos otorgan.

“Esta nueva norma del Departamento del Tesoro no soluciona el problema de que los bancos prestamistas de día de pago puedan acceder primero a su dinero”, explica Julie Nepveu, abogada superior de AARP Foundation. AARP ha respaldado los esfuerzos de varios estados por endurecer la normativa para proteger a los beneficiarios del Seguro Social contra los embargos. “Nosotros, al igual que otras entidades de defensa del consumidor, creemos que este tipo de arreglo con su banco lleva a un traspaso arbitrario de sus beneficios del Seguro Social”.

Fue, precisamente, para abordar este tipo de explotación que se creó el CFPB. Sin embargo, si bien el CFPB tiene autoridad sobre los prestamistas que operan en locales y en línea, y ha comenzado a ejecutar procedimientos de evaluación, no posee autoridad para limitar las tasas de interés. La vocera del CFPB, Michelle Person, no hizo comentarios sobre el asunto de la regulación de las tasas para los préstamos de día de pago. “Estamos en la etapa de recolectar información para nuestra tarea”, explica, “y no podemos prejuzgar este tema”.

Para Mary Love, liberarse de la trampa de la deuda no llegaría sino hasta varios años después. En el 2005, vio un anuncio en el que se publicitaban la derivación de servicios de la Cruz Roja para lograr terminar las deudas, que la contactó a ella con el Consumer Credit Counseling Service (Servicio de Asesoramiento de Crédito al Consumidor). Eso la llevó a un plan de pago; finalmente logró salir de la deuda en el 2007. El pago total, según cree, “superó holgadamente los miles de dólares". Años después, no cree que se haya recuperado por completo.

“Acudir a los prestamistas no es la manera de salir de las deudas” —sostiene—, así es como uno se endeuda”.

John Sandman escribe desde Brooklyn. El trabajo de investigación en que se basó este artículo se realizó conjuntamente con The Investigative Fund del The Nation Institute.

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