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Ganador del concurso de AARP Foundation

Andy Czerkas, héroe contra el hambre

“El río” rebosa de amor, solidaridad y alimentos.

Andy Czerkas, AARP The Magazine Inspire Awards 2012 Honoree

— Foto: Chris Crisman

In English | La votación cerró, y de los cinco finalistas, Andy Czerkas fue elegido ganador del concurso “Héroe contra el hambre” de AARP Foundation. La entidad benéfica de Andy, el banco de alimentos The River Food Pantry, recibió una donación de $15.000 de AARP Foundation para ayudar a la organización a continuar su tarea de terminar con el hambre entre los adultos mayores. Además, Czerkas recibió un Inspire Award (Premio Estímulo) de AARP The Magazine, en diciembre del 2011, y apareció en la edición Diciembre/Enero del 2012 de dicha revista.

Durante seis años, Andy Czerkas y su esposa, Jenny, trabajaron como voluntarios en complejos habitacionales para personas de bajos ingresos en la parte norte de Madison, Wisconsin, preparando cenas para los días viernes y organizando fiestas para celebrar el inicio de las vacaciones y el regreso a la actividad escolar. Pero ellos sabían que se necesitaba más que eso. En enero del 2007, abrieron las puertas del banco de alimentos The River Food Pantry, conocido como “The River” (El río). Para fines del 2007, habían asistido a 7.135 hogares en el condado de Dane.

A principios del 2008, la economía comenzó a declinar y, desde entonces, la cantidad de gente que The River asiste ha aumentado cada año. Sólo en el 2010, más de 25.357 hogares buscaron la ayuda de The River; el 30 % de los titulares de esos hogares tenían empleo, pero la paga que recibían no les alcanzaba para cubrir las necesidades básicas de sus familias.

Hoy, The River es el banco de alimentos más activo del condado de Dane: distribuye más de 25.000 libras de alimentos por semana a las personas que asiste, el 20 % de las cuales tienen 65 años o más. Sus servicios también se han ampliado. Sigue realizándose la cena semanal de los viernes (y agregaron una nueva, los martes), cuando las mesas son adornadas con flores y se tienden con  vajilla y cubiertos de verdad. Los clientes del lugar no recorren los pasillos solamente para buscar alimentos, sino también ropa donada. A quienes lo deseen, enfermeros voluntarios les toman la presión arterial, les miden el nivel de azúcar en sangre y les realizan otros controles de salud, y otros voluntarios realizan evaluaciones de los interesados para determinar su elegibilidad  para programas de beneficios estatales y federales como SNAP, conocido como FoodShare en Wisconsin.

A pesar de que dedica 30 horas semanales como voluntario a The River, Andy mantiene su empleo diurno como profesor de tecnología de la información en una escuela técnica. Cientos de voluntarios marcan la diferencia al donar semanalmente su tiempo para llenar los estantes, cocinar y servir comidas, clasificar y arreglar ropa, o guiar a los clientes dentro del local. Si bien muchos voluntarios provienen de las iglesias, escuelas y organizaciones comunitarias, el 25 % de ellos son usuarios del banco de alimentos.

“No queremos muros entre quienes sirven y aquellos que son servidos”, señala Andy. “En ‘The River’, trabajamos para desarrollar  la confianza y dignidad de las personas. Ir a un banco de alimentos o comedor comunitario puede ser una experiencia difícil y hasta humillante. Respaldarlos y darles ánimo es otra manera de alimentar a nuestros clientes, y es tan importante como ayudarlos a cuidarse a sí mismos y a sus familias”.

Nadie, a ninguna edad, debería pasar hambre en Estados Unidos. Sin embargo, hoy, 9 millones de estadounidenses enfrentan el riesgo de padecer hambre y se ven forzados a omitir algunas comidas, comprar productos de mala calidad o tener que elegir entre pagar por sus medicamentos recetados o sus alimentos. A través de Drive to End Hunger (Carrera contra el hambre), un esfuerzo nacional para ayudar a erradicar el hambre entre los adultos mayores en Estados Unidos, AARP Foundation trabaja para darle una solución duradera a este problema.

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